The DREAMers

Het US State Departement heeft VRT-journalist Steven Decraene uitgenodigd via een International Visitor Leadership Program om een maand door de Verenigde Staten te reizen en zo de Amerikaanse politiek en economie beter te leren kennen. Op dinsdag en vrijdag schrijft hij een stuk over zijn ervaringen.

Op de eettafel kleuren de verschillende kommetjes sauzen het houten dienblad bijna als een Mexicaanse vlag. De tostades, een soort mini-taco's, happen lekker weg. De Californische wijn doet de rest. Werkelijk niks ontbreekt op dit diner in een buitenwijk van Dallas.

Ik ben er te gast bij de familie Retta. Vader Edward, moeder Marilyn en dochter Lucia voelen zich volbloed Amerikanen. Wacht, misschien willen ze zichzelf vooral trotse Texanen noemen. Maar hun achtergrond verraadt een evolutie. Voor sommige blanke Amerikanen zijn en blijven de Retta's latino's of nog directer Mexicano's.

In 1947 liftte Edwards vader zich een weg van Mexico naar Texas. De Amerikaans-Mexicaanse grenzen waren nog niet zo streng bewaakt als nu, maar toch was zijn migratie geen risicoloze onderneming. Geen rooie duit op zak en geen woord Engels machtig.

Vijfenzestig jaar later is Edward een succesvol bedrijfsconsulent terwijl zijn vrouw Marilyn een gerespecteerde vertaalster is voor het gerecht. Hun huis en gelukkig gezinsleven is het tastbaar bewijs van een geslaagde strijd om het als Mexicaan in Amerika te maken.

Illegal Aliens

Zoals Edward Retta zijn er miljoenen in de Verenigde Staten. Maar een groeiende groep mensen vormt de zogenoemde undocumented immigrants, of onvriendelijker genaamd: "The illegal aliens".

Studies wijzen uit dat er wellicht 16 miljoen van zijn in Amerika. Meestal gaat het om Mexicanen die illegaal de grens oversteken met een coyote (een gids die tegen forse betaling zijn diensten verleent). Hun invloed op de economie is immens.

In Texas bijvoorbeeld wordt zo goed als alle handenarbeid door deze "illegal immigrants" geleverd. In de bouwsector, maar ook in de horeca, houden ze de boel draaiend. Hun meerwaarde tot de economie is niet uit te drukken in exacte cijfers. Maar aangenomen wordt dat de totale latinopopulatie in de Verenigde Staten zowat de dertiende grootste economie ter wereld is.

Een aparte groep binnen die "undocumented immigrants" zijn de DREAMers. Dat zijn kinderen van illegale latino's die net als hun ouders jaren woonden en leefden in de Verenigde Staten, maar op hun achttiende plotseling geconfronteerd worden met de grenzen van The American Dream.

Vaak halen ze goede cijfers op school, worden ze toegelaten aan prestigieuze universiteiten zoals Harvard en Princeton, maar weten ze dat ze nooit in aanmerking kunnen komen voor een topjob. Wanneer een potentiële werkgever hen papieren vraagt om het arbeidscontract op te stellen, vallen ze door de mand.

Vanaf dat moment komen deze "stille illegalen" boven water en dreigen ze het land uitgezet te worden. Bovendien lopen ook hun ouders gevaar om na decennia in de Verenigde Staten een uitwijzingsbevel te krijgen.

The DREAM Act

Eigenlijk wel een rot systeem. Zolang je werkt in een sector waar er jobs nodig zijn en je bijdraagt tot de economie, mag je gerust in Amerika verblijven. Maar zodra je wil opklimmen,vermoordt het systeem je.

Het beroert de latinogemeenschap zodanig dat enkele vooraanstaande Amerikaanse politici met Mexicaanse roots actie ondernamen tot de opstelling van een DREAM Act. DREAM is een acronym voor Development, Relief and Education for Alien Minors.

Het wetsvoorstel is al in 2001 opgesteld, maar nog niet volledig van kracht. President Obama riep voorlopig een halt toe aan het uitwijzingsbeleid van minderjarigen die voor de DREAM Act in aanmerking komen.

Concreet houdt the DREAM Act in dat "undocumented immigrants" het land niet kunnen worden uitgezet als ze minstens zes jaar in de VS wonen, waarvan ze twee jaar aan een universiteit of in het leger doorbrachten. De Act is een wetsvoorstel.

De presidentiële tussenoplossing maakt van de DREAM Act nog geen wet. Daarvoor moet het Congres die wet nog goedkeuren, alleen ligt dat Congres nu opnieuw stil en schuiven de problemen op.

De DREAM act is natuurlijk een fantastische wortel om de latinogemeenschap electoraal aan je te binden. De helft van alle latino's kent wel iemand die geen papieren heeft. Bovendien stijgt het percentage latino's in nagenoeg alle staten. In de Verenigde Staten is vandaag 15% latino, in 2030 zal dat 30% zijn. Een verdubbeling dus.

Staten zoals Californië bestaan nu al uit meer dan de helft Latino's. Met andere woorden: wie de latino's voor zich kan winnen, heeft de toekomst op zak. Geen wonder dat zowel Obama als Romney zich graag door de Spaanstalige zenders Telemundo en Univision laten interviewen. Se habla español ? Si si señor...

Steven Decraene