Wetenschappers bouwen supersnelle radiotelescoop

In Australië is ’s werelds snelste radiotelescoop officieel ingewijd. De radioantenne zal onze kennis over het heelal op een revolutionaire manier vergroten. “We kunnen de hemel bestuderen op een manier zoals nog nooit mogelijk is geweest.”

De Australia Square Kilometre Array Pathfinder (ASKAP) bestaat uit een veld van 36 antennes van 12 meter in diameter. Wetenschappers zullen veel sneller dan tot nu het geval was de hemel kunnen scannen. De radiotelescoop kan een gebied bestuderen de grootte van 150 keer de oppervlakte van de maan.

“Tot nu toe konden we slechts een klein deeltje van de hemel bestuderen”, aldus wetenschapper Megan Clark. “Dankzij deze enorme sprong voorwaarts kunnen we de hemel bestuderen op een manier zoals nog nooit mogelijk is geweest.” Volgens de onderzoekster gaat ASKAP de eerste week alleen al evenveel data binnenhalen als nu in het totaal op het internet beschikbaar is.

“Het probleem is dat we nog geen computer hebben die de gigantische hoeveelheid data kan verwerken”, aldus Chris Evans, de Australische minister voor Wetenschap en Innovatie. “We gaan een supercomputer moeten bouwen die veel meer data aankan dan nu het geval is.”

Ter vergelijking: huidige telescopen hebben zo’n 400 verschillende foto’s, 2 jaar observatie en 10.000 uur aan computerberekeningen nodig om een foto te nemen van Centaurus A, het dichtstbijzijnste sterrenstelsel met een zwart gat in. De ASKAP kan datzelfde sterrenstelsel naar verluidt op de gevoelige plaat leggen met slechts 2 foto’s en 5 minuten aan observatie en computerberekeningen.

De waarnemingen beginnen eind dit jaar. De bouw van de ASKAP heeft zo’n 120 miljoen euro gekost. In een latere fase is het de bedoeling om tegen 2016 zo’n 60 bijkomende antennes te bouwen in Australië en Zuid-Afrika om zo ’s werelds grootste en gevoeligste radiotelescoop te vormen.