Dragon start eerste commerciële vlucht naar ISS

In Florida is de Amerikaanse ruimtecabine Dragon X gelanceerd voor de eerste commerciële missie naar het internationale ruimtestation ISS. Eind deze maand zal Dragon terugkeren naar de aarde.

De Dragon-cabine werd om 20.35 uur plaatselijke tijd (2.35 uur Belgische tijd) op de ruimtevaartbasis Cape Canaveral in Florida gelanceerd door een Falcon-9-raket. Aan boord ongeveer 500 kilogram aan goederen voor het ISS, zoals voedsel en kleren voor de zes astronauten op het ISS, maar ook materiaal voor experimenten.

De cabine en de lanceerraket zijn ontworpen door het privébedrijf SpaceX, dat geleid wordt door de Zuid-Afrikaanse ondernemer Elon Musk, de eigenaar van Tesla Motors.

De vlucht is historisch, want de Verenigde Staten keren nu terug in de ruimtevaart voor het eerst sinds het einde van het project met de "space shuttles" enkele jaren geleden. Vanaf nu zal de ruimtevaartorganisatie NASA routineklussen zoals de bevoorrading van het ISS overlaten aan de privésector. De NASA zal zich richten op meer fundamenteel onderzoek van de ruimte.

In mei was er al een testvlucht met een Dragon-cabine naar het ISS, vanaf nu worden er dus echt voorraden en experimenten meegevoerd naar het ruimtestation. De NASA heeft een contract met SpaceX voor 12 bevoorradingsmissies. In de nabije toekomst zal de Dragon-cabine ook astronauten naar het ISS kunnen brengen.

Woensdag moet de Dragon bij het ISS aankomen. Gezagvoerster Sunita Williams en de Japanner Ako Hoshide moeten dan met een robotarm het ruimtetuig vastgrijpen en aan de module vasthechten. Later deze maand zal de cabine met de resultaten van experimenten terugkeren naar de aarde en een landing maken in de Stille Oceaan, net zoals de Apollo-missies in de jaren 60 en 70.