"Wisten dat het een hobbelparcours ging worden"

"Het klopt dat we niet de aardverschuiving hebben teweeggebracht die men had verwacht of gevreesd." Wouter Vandenhaute gaf in "Reyers laat" toe dat men bij Vier en Woestijnvis meer had gehoopt, maar is toch tevreden over de eerste maanden van de nieuwe tv-zender.

Toen De Vijver, de holding boven Woestijnvis waar Wouter Vandenhaute CEO van is, de toenmalige SBS-zenders VT4 en Vijftv overnam, werd dat als een aardverschuiving in het Vlaamse medialandschap omschreven.

Bij de start van de nieuwe zenders Vier en Vijf keek heel Vlaanderen dan ook met belangstelling naar hun eerste stapjes, en dan met name die van Vier, de zender waarop in de toekomst de alom geprezen Woestijnvis-programma's te zien zouden zijn.

Een tweede aardverschuiving - van de kijkcijfers - kwam er voorlopig echter niet. Dat geeft Vandenhaute zelf ook toe. "Het klopt dat we niet de aardverschuiving hebben teweeggebracht die verwacht of gevreesd werd."

"Zullen de rivier wel oversteken"

Maar Vandenhaute is niet ontevreden over de eerste maanden van de nieuwe zender en wijst erop dat de zender bij de overname door De Vijver "een marktaandeel van 28 procent op de commerciële markt" had, terwijl dat volgens Vandenhaute nu 34 à 35 procent bedraagt. "We hadden meer gehoopt, maar ik ben niet ontevreden."

Dat de zender al zo vroeg met programma's begint te schuiven, noemt Vandenhaute normaal. "We wisten dat het een hobbelparcours ging worden. Dat is niet anders bij jullie (de VRT, red.) of bij VTM. Bij ons valt het echter op omdat we nieuw zijn en nog moeten bouwen."

Vandenhaute geeft wel toe dat hij de trouw van kijkers aan een bepaalde zender een beetje onderschat heeft. Een schoolvoorbeeld daarvan is "Man bijt hond", dat op de VRT goed scoorde, maar op Vier heel wat minder kijkers kan bekoren.

Toch vindt Vandenhaute dat de vergelijking niet helemaal correct is. ""Man bijt hond" was een dagelijks programma op de VRT na "Het journaal" en is nu een wekelijks programma op een zender die zijn weg nog aan het zoeken is. Je kunt het dan moeilijk vergelijken met de tijd bij de VRT."

Ondanks de mindere kijkcijfers, blijft Vandenhaute optimistisch. "We zijn nog maar 14 weken bezig, het is nog vroeg. We zijn aan de weg aan het timmeren." Hij wijst er ook op dat "we de enigen zijn die vandaag vooruitgaan". "We zijn nu halverwege, we zullen de rivier wel oversteken."

"Leveren aan VRT nu niet aan de orde"

De spreidstand waar Vandenhaute zich in bevindt, als baas van Woestijnvis en als baas van de tv-zenders, ervaart Vandenhaute niet anders dan tijdens de VRT-periode. "Het is het normale spanningsveld dat ik ook 15 jaar met de openbare omroep heb gekend. Ik ben trouwens de neutrale factor."

Of hij graag opnieuw aan de VRT zou leveren? "Dat is vandaag niet aan de orde. Woestijnvis is nu de hofleverancier van Vier. We hadden heel graag de hofleverancier van de VRT gebleven, maar dat kon niet."

"We zitten nu in een verhaal met Vier en ik verwacht veel van Woestijnvis. We gaan ons nu heel hard op dit verhaal concentreren."

Vandenhaute heeft naar eigen zeggen nog geen seconde spijt gehad dat hij met een nieuwe zender is begonnen. "We zijn 14 weken ver, ik ben heel benieuwd waar we over 14 maanden zullen staan. En nog veel meer benieuwd waar we over 14 jaar zullen staan."