“Dit moet een groot volkshuis worden”

Vlaanderen wordt een cultureel centrum rijker. In Oostende opent vandaag De Grote Post, in het voormalige centrale postkantoor van de stad. Een ambitieus project in een historisch gebouw van de hand van architect Gaston Eysselinck, zo blijkt. Wij gingen al een kijkje nemen terwijl de allerlaatste voorbereidingen nog aan de gang waren.

De Grote Post: een ongewone naam voor een cultureel centrum is dat. “In Oostende kijkt niemand daarvan op”, zegt schepen van Cultuur Nancy Bourgoignie (SP.A). “Elke Oostendenaar kent dit gebouw als “de grote post”, het voormalige hoofdpostkantoor en postsorteercentrum. Er zit dus ook een stukje erfgoed in de naamgeving.”

Het gebouw van architect Gaston Eysselinck is een beschermd monument. “Het was een hele uitdaging om een stuk historisch erfgoed een nieuwe bestemming te geven”, zegt Bourgoignie. De transformatie van postkantoor tot cultureel centrum was geen makkie, maar het resultaat mag er zijn. “De architecten van B-architecten Crols-Engelen-Grooten hebben er iets moois van gemaakt”, vindt Bourgoignie. “Ze hebben nieuwe elementen toegevoegd, en tegelijk het oorspronkelijke concept van Eysselinck gerespecteerd.”

De monumentale lokettenzaal van het vroegere postkantoor, waar je vroeger aanschoof om postzegels te kopen, is nu een stijlvol foyer. De loketten zelf zijn in hun oorspronkelijke staat hersteld en doen voortaan dienst voor ticketverkoop. De vroegere telefoonwinkel, waar je vroeger ook terechtkon om bijvoorbeeld een telegram te versturen, is voortaan een cultuurcafé. “De concessie wordt volgend jaar toegekend”, zegt schepen Bourgoignie. Het voorste deel van het gebouw ademt een PTT-verleden en oogt ronduit indrukwekkend en stijlvol.

Twee nieuwe podia

Hét juweeltje van De Grote Post is de grote zaal, die “Grote Post” heet: een concert- en theaterzaal die plaats biedt aan ruim 400 toeschouwers, onder wie ook rolstoelgebruikers. De spiksplinternieuwe zaal met theatertoren is gebouwd op de plek waar zich vroeger het postsorteercentrum bevond en is uitgerust met alle moderne snufjes. “We hebben hier op geen euro gekeken”, zegt Bourgoignie.

Boven de theatertoren bevindt zich nog een tweede zaal voor voorstellingen, met een kleine 200 zitjes. Die heet “Kleine Post” en kan in een mum van tijd worden omgevormd van klassieke theaterzaal met tribune tot een vlakke concertzaal met podium. “Amateurgezelschappen zouden hier ook wel terechtkunnen”, geeft de Oostendse schepen van Cultuur aan.

Het midden van het voormalige postgebouw - tussen het geklasseerde voorste gedeelte en de nieuwe theatertoren - is nu een soort amfitheater in open lucht en moet volgens haar het kloppende hart van het nieuwe cultuurcentrum worden. De ruimte boven dit amfitheater wordt doorkliefd door de “tubes”, grote beglaasde en stalen wandelpaden die de verschillende delen van het gebouw met elkaar verbinden

Want De Grote Post is nog veel meer dan alleen maar enkele nieuwe concert- en theaterzalen. Er zijn ook verschillende polyvalente zalen, groot of klein, die bijvoorbeeld voor repetities of voor dansvoorstellingen kunnen worden gebruikt. Het voormalige bedrijfsrestaurant, vooraan op de bovenste verdieping, heet nu “Het Panorama”: een feestzaal met dakterras die bijvoorbeeld voor aperitiefconcerten of voor recepties kan worden gebruikt. De naam is niet toevallig: het uitzicht dat je hier hebt over het nabijgelegen Leopoldpark en de rest van de stad mag er inderdaad best zijn.

Voor elk wat wils

“De workshop- en repetieruimtes of studio’s kunnen ook dienen voor vergaderingen, voordrachten of literaire ontmoetingen”, legt Nancy Bourgoignie uit. “Dit gebouw biedt zo veel mogelijkheden.”

Na de opening zal de gemeentelijke vzw, die De Grote Post gaat beheren, samenzitten met de verschillende culturele verenigingen in de stad om hen met het nieuwe cultuurcentrum te laten kennismaken. “Ik ben er zeker van dat de verenigingen nog mogelijkheden zullen ontdekken waarvan ze tot nu toe geen weet hadden”, blikt Bourgoignie vooruit.

Voor de programmatie tot juni 2013 tekenen Jan Goossens, Serge Feys en Liv Laveyne. Zij hebben gekozen voor een mix van klassiek en vernieuwend, van Oostends en internationaal. Enkele namen zijn Tom Lanoye, Bob De Moor, Wouter Deprez en Baloji. Meer informatie over programma, reservaties en tickets vindt u op www.degrotepost.be.

“Dit moet een groot volkshuis worden”, zegt Nancy Bourgoignie. Ze is best trots dat ze dit project heeft kunnen realiseren. “Het is een droom voor een lokaal politicus om zoiets te kunnen doen.” Die droom kost natuurlijk heel wat: 26 miljoen euro in het totaal, rekent de schepen uit. Uiteraard heeft de stad ook wel subsidies van de Vlaamse Gemeenschap en de provincie West-Vlaanderen gekregen.

Over de subsidies voor de werking klinkt de schepen iets minder enthousiast, want die worden pas toegekend na één jaar werking. “Het gaat om 326.000 euro per jaar”, zegt ze. Dat betekent met andere woorden dat De Grote Post gedurende het eerste werkingsjaar zelfbedruipend zal moeten zijn. “Koken kost geld, maar als je eerst moet koken voor je wat geld krijgt, kan het wel eens moeilijk worden.” Bourgoignie pleit ervoor om een deel van de Vlaamse subsidies vooraf uit te betalen. Benieuwd of ze daar in Brussel oren naar hebben.