17 miljard "aardes" in ons melkwegstelsel

In ons melkwegstelsel alleen zijn er zo'n 17 miljard planeten van ongeveer dezelfde grootte als de aarde. Dat hebben astronomen becijferd op basis van waarnemingen van de Kepler-ruimtetelescoop.
AP2013

De Kepler-telescoop draait sinds 2009 in een baan rond de aarde. Het doel van de satelliet is speuren naar exoplaneten, planeten rond andere sterren. Het team van astronomen dat de data van de telescoop bestudeert, heeft gisteren aangekondigd dat ze 461 nieuwe mogelijke planeten hebben gevonden.

Van die 461 kandidaat-planeten zijn er 4 die minder dan 2 keer zo groot zijn als de aarde en in de "leefbare zone" liggen, de zone waar de temperatuur mogelijk maakt dat er vloeibaar water op de oppervlakte is. In totaal heeft de Kepler nu al 2.740 planeten rond 2.036 sterren ontdekt.

Maar dat is maar een fractie van het werkelijke aantal planeten in ons melkwegstelsel. Uit de gegevens die de Kepler-telescoop heeft verzameld, concluderen de astronomen dat 17 procent van de sterren in het melkwegstelsel een planeet hebben die ongeveer dezelfde grootte heeft als de aarde. En omdat er in het stelsel zo'n 100 miljard sterren zijn, komt dat neer op 17 miljard "aarde-achtige" planeten. Slechts een klein deel daarvan ligt in de leefbare zone.

De astronomen maken ook gewag van de ontdekking van steeds meer kleinere planeten met een baan om hun zon van ongeveer dezelfde duurtijd als onze aarde. "De vraag is niet langer of we een echte kopie van de aarde gaan vinden, maar wanneer dat zal gebeuren", klinkt het bij de NASA.

De Kepler-telescoop ontdekt planeten doordat die een fractie van het licht wegnemen wanneer ze voorbij hun zon passeren. Meer uitleg over hoe astronomen planeten vinden, staat op de website van Frank Deboosere.