Algerijnse rebellen gijzelen nog steeds 41 buitenlanders

In Algerije houden islamitische rebellen nog steeds 41 buitenlanders gegijzeld. Het gaat om werknemers van een gasveld in het oosten van het land, vlak bij de grens met Libië. De gijzelingsactie op een gasveld nabij de Libische grens zou een vergelding zijn voor de Franse interventie in Mali. Bij de gijzeling vielen twee doden en zeven gewonden, waaronder drie buitenlanders.

Het gasveld van In Amenas waar de gijzelingsactie plaatsvindt, ligt zo’n 100 kilometer verwijderd van de grens met Libië. BP exploiteert er samen met het Noorse Statoil en het Algerijnse Sonatrach een installatie die goed is voor meer dan tien procent van de totale Algerijnse gasproductie.

De zwaarbewapende rebellen zouden de site vanmorgen vroeg rond vijf uur zijn binnengedrongen. Bij de aanval kwamen een Brit en een Algerijnse bewaker om. Volgens sommige bronnen kwam ook een Fransman om.

De daders zouden banden hebben met Al Qaeda. Een woordvoerder van de rebellen vertelde aan enkele Mauritaanse nieuwssites dat de groep 41 westerlingen, waaronder zeven Amerikanen, een Fransman, Britten en Japanners gegijzeld houdt.

Vrees voor nog meer vergeldingsacties

De actie zou een vergelding zijn voor de Franse interventie in Mali. De rebellen protesteren tegen het feit dat Algerije zijn luchtruim opengesteld heeft voor Franse gevechtsvliegtuigen. De Franse operatie tegen Al Qaeda in Mali ging vorige week van start. Algemeen wordt gevreesd dat de golf van islamitisch verzet tegen Westerse doelwitten in Afrika nog zou kunnen uitbreiden.

Verschillende landen hebben intussen bevestigd dat er landgenoten bij de gijzelaars zijn. Washington gaf toe dat er Amerikanen gegijzeld worden, maar om veiligheidsredenen wordt hun aantal of identiteit niet bekendgemaakt. Ook de Noorse premier bevestigde dat er 13 werknemers van Statoil vastgehouden worden. Onder de gijzelaars zouden voorts ook vijf Japanners, een Fransman, een Ier en enkele Britten zijn.

Nog volgens het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken heeft ontslagnemend minister Hillary Clinton al een onderhoud gehad met de eerste minister van Algerije en de Amerikaanse ambassadeur in Algiers. De Algerijnse minister van Binnenlandse Zaken heeft al laten weten dat hij onder geen beding van plan is om met de “terroristen” te onderhandelen. Volgens de minister willen de daders de gijzelaars meenemen naar het buitenland, wat geweigerd is door de Algerijnse autoriteiten.

Gijzelnemers omsingeld

Volgens een islamitische groepering die zichzelf “Bloed bataljon” noemt zijn vijf gijzelaars nog op de productiesite zelf. De andere 36 zouden in een van de woningen vastgehouden worden. Het is niet duidelijk of de Algerijnse personeelsleden van de productiesite ook vastgehouden worden.

Welke groepering precies achter de actie zit, is niet helemaal duidelijk. Volgens de woordvoerder van “Bloed bataljon” wordt de actie geleid door Mokhtar Belmokhtar, hij was jarenlang een belangrijke leider van de Al Qaedastrijders in de Sahara tot hij vorig jaar zijn eigen gewapende groepering opstartte.

Volgens de Algerijnse minister van Binnenlandse Zaken, Dahou Ould Kablia, zijn de rebellen omsingeld door troepen van het Algerijnse leger. Maar de gijzelnemers hebben de Algerijnse overheid al gewaarschuwd, dat elke poging om de gijzelaars te bevrijden, "op tragische wijze zal aflopen". De omgeving rond het gasveld zou bezaaid zijn met mijnen.