Fransen betrokken in lijf-aan-lijfgevechten in Mali

Franse soldaten zijn slaags geraakt met Malinese rebellen in de buurt van het stadje Diabali, dat de rebellen eerder deze week hebben ingenomen. Volgens het Franse persagentschap AFP en de radiozender RFI zijn er lijf-aan-lijf-gevechten aan de gang. Even ten zuiden staan er ook Franse pantservoertuigen, maar zij nemen voorlopig niet deel aan de gevechten.

Frankrijk zendt ook honderden extra soldaten naar Mali, waar het de regering steunt in haar strijd tegen de islamitische rebellen. Ook de Europese Unie zal steun bieden via militaire trainingen.

Frankrijk begon een kleine week geleden met luchtbombardementen in Mali. Desondanks slaagden de Malinese rebellen erin nog meer terrein te veroveren en een strategisch belangrijk militair kamp in Diabali, in het centrum van het land, in te nemen.

Hoewel Frankrijk aanvankelijk enkel luchtsteun wilde geven, zijn intussen ook Franse grondtroepen in het land. Frankrijk is ook van plan het aantal soldaten in Mali te verdrievoudigen om een aanval op de grond in te zetten. Er zouden dan zo'n 2.500 Franse militairen in Mali aanwezig zijn.

Door honderden extra soldaten te sturen, hopen de Fransen samen met de Malinese regeringstroepen het noorden van het land opnieuw te heroveren op de rebellen. Malinese en Franse soldaten trokken gisteren al richting Diabali.

"Bedreiging voor de Europese Unie"

De Franse interventie krijgt ook steun van de Europese Unie. Terecht, vindt Catherine Ashton, de hoge vertegenwoordiger voor het buitenlandse beleid van de Unie. Want de situatie in Mali is ook een bedreiging voor de Europese Unie, zei ze gisteren tijdens een spoeddebat over Mali in het Europees Parlement.

De islamitische rebellen in Mali vechten niet alleen tegen de overheid, ze maken ook gebruik van de ingenomen gebieden om wapens en drugs te smokkelen, zo analyseerde Ashton (eerste foto in tekst) het conflict in het Afrikaanse land. De rebellen zouden ook gijzelaars nemen.

De Franse interventie in Mali verdient dan ook Europese steun, vindt Ashton. De Europese Unie wil zelf niet ingrijpen in het conflict, maar zal het Malinese leger wel helpen door onder andere Malinese soldaten te trainen.

Donderdag zou de missie formeel bekrachtigd worden op een vergadering van de ministers van Buitenlandse Zaken. De missie zou midden februari van start gaan, ongeveer twee weken eerder dan verwacht was. Tegen begin april zouden zo'n 200 Europese "trainers" in Mali moeten zijn.

Ook ons land steunt de interventie in Mali. Gisteren zijn al twee C130-transportvliegtuigen vertrokken. Later vandaag vertrekken ook nog tientallen militairen.

Intussen zijn de afgelopen dagen nog eens 20.000 Malinezen naar de buurlanden gevlucht. Door het conflict in het land zijn in totaal al 150.000 mensen op de vlucht geslagen.