"Strijd tegen rebellen nog niet afgelopen"

De Franse president François Hollande heeft vandaag in Mali hulde gebracht aan de Franse soldaten die strijden tegen de islamistische rebellen. Dag op dag drie weken na de Franse militaire interventie in Mali wachtte een enthousiaste bevolking de Franse delegatie op. Maar Hollande waarschuwde voor overdreven optimisme. "De operatie tegen de rebellen is nog niet afgelopen."

Hollande, vergezeld door zijn ministers van Buitenlandse Zaken, Defensie en Ontwikkelingssamenwerking, werd bij zijn aankomst in de stad Sévaré opgewacht door de Malinese interim-president Dioncounda Traoré (kleine foto).

De delegatie reisde van daaruit verder naar Timboektoe, de eeuwenoude handelsstad in de Sahara die gedurende tien maanden door de islamistische rebellen bezet werd. Hollande werd er letterlijk omstuwd door een gigantische menigte.

In Timboektoe bezocht Hollande de Djingarei-ber, de grote moskee, en het Ahmed Baba instituut dat bekendstaat voor zijn eeuwenoude manuscripten. De rebellen hielden er lelijk huis voor ze vorige week de aftocht bliezen.

Beide presidenten hadden er ook een ontmoeting met de aanwezige Franse en Malinese soldaten. Hollande bracht er hulde aan zijn manschappen die de islamistische rebellen verdreven. Luid toegejuicht door een grote menigte, zei Hollande dat de Franse soldaten het Malinese leger zullen bijstaan om de missie in het noorden van het land tot een goed einde te brengen. "Maar we zijn niet van plan te blijven", zei hij.

"Ik ben naar Mali gekomen om onze soldaten kennis te geven van onze steun, aanmoedigingen en trots", verklaarde Hollande aan Radio France International (RFI). Hij voegde eraan toe dat hij de Afrikaanse troepen wilde vertellen "dat we hen nodig hebben voor deze internationale troepenmacht". Na een werklunch in de hoofdstad Bamako vloog de Franse delegatie terug naar Parijs.

Sinds 11 januari zijn 4.600 Franse soldaten, van wie 3.500 op Malinese bodem, ingezet bij de operatie tegen islamistische rebellen in het noorden van het land. De operatie heeft onder meer de herovering van Gao en Timboektoe mogelijk gemaakt.

AP2013