Truc van zee-egel sleutel in strijd tegen opwarming?

Wetenschappers hebben in kaart gebracht hoe zee-egels CO2 versneld omzetten in calciumcarbonaat, voor de natuur onschadelijke kalk. Op industriële schaal kan dat "trucje" helpen in de strijd tegen de klimaatopwarming, al is er voorbehoud.

Dat oesters en koralen CO2 uit het water halen en het versneld omzetten om hun schelpen en andere stevige onderdelen te bouwen, was al langer duidelijk. Ook van zee-egels was al bekend dat ze CO2 in kalk omzetten. Maar dat de manier waarop ze dat doen implicaties zou kunnen hebben voor de strijd tegen de opwarming van de aarde, dat was nog niet geweten.

"Per toeval", zo zeggen de wetenschappers van de universiteit van Newcastle in Catalysis Science and Technology, hebben ze ontdekt dat zee-egels nanodeeltjes van nikkel gebruiken om het broeikasgas om te zetten. Ze keken naar de larven van de zee-egels en ontdekten grote concentraties nikkel.

De wetenschappers namen de proef op de som. Ze maakten een oplossing van water met veel CO2 in -spuitwater dus- en voegden er dan minuscule deeltjes nikkel aan toe. De nikkeldeeltjes veegden de CO2 als het ware op "en met enkele simpele reacties kunnen we er calciumcarbonaat van maken".

Door de magnetische eigenschappen kunnen de nikkel-deeltjes gerecupereerd worden om ze opnieuw in te zetten bij het omzetten van CO2.

"Het lijkt te mooi om waar te zijn, maar het werkt", zeggen de onderzoekers. Ze hebben een patent genomen op de ontdekking en gaan nu op zoek naar investeerders om de ontdekking voort uit te werken. Nu al werken wetenschappers over de hele wereld aan manieren om CO2 uit de lucht te halen en op te slaan, maar tot nu toe zijn de mogelijkheden ofwel te duur, of te onstabiel.

Volgens de onderzoekers van de zee-egelstudie kun je met deze techniek een complete kolencentrale klimaatneutraal maken. Het calciumcarbonaat kan ook als bouwmateriaal gebruikt worden.

Maar voor we gaan juichen dat de strijd tegen de klimaatopwarming gewonnen is: voor de uitlaatgassen van uw auto is er niet meteen een praktische oplossing met de nikkeldeeltjes.