Grondlegger "pingpong"-diplomatie China-VS overleden

In China is Zhuang Zedong overleden. De drievoudig wereldkampioen tafeltennis werd vooral beroemd voor zijn rol in de zogenoemde pingpong-diplomatie waarbij hij eigenhandig de aanzet gaf voor het ontdooien van de relaties tussen China en de VS. Zhuang was 73. Hij leed al geruime tijd aan kanker.

Zhuang beleefde het hoogtepunt van zijn carrière in de jaren zestig, onder het regime van Mao Zedong. Hij behaalde drie maal goud op de wereldkampioenschappen en werd geëerd als een nationale held.

In 1971, in volle Koude Oorlog, haalde hij opnieuw de media toen hij een geschenk gaf aan de Amerikaanse tafeltennisser Glenn Cowan. Cowan was tijdens het Wereldkampioenschap tafeltennis in Nagoya, Japan, argeloos de bus van het Chinese team opgestapt en bemerkte pas zijn vergissing toen een dozijn paar Chinese ogen hem stomverbaasd aanstaarden. Zhuang en Cowan poseerden samen voor de fotografen. De foto veroorzaakte wereldwijd sensatie.

Het Amerikaanse tafeltennisteam werd daarop uitgenodigd voor een bezoek aan China. Tien maanden daarna kwam er nog een staartje aan het verhaal toen president Richard Nixon een verrassingsbezoek bracht aan China, wat uiteindelijk leidde tot het aanknopen van diplomatieke relaties tussen de twee landen in 1979.