"Paardenvleesschandaal vormt probleem volksgezondheid"

"Het paardenvleesschandaal draait niet enkel rond consumentenfraude, het vormt ook een probleem voor de volksgezondheid." Dat zegt Europarlementslid Bart Staes (Groen). Een derde van het paardenvlees dat in Europa wordt geconsumeerd, is afkomstig van slachthuizen in Mexico en Canada. Die voeren het op hun beurt in vanuit de VS. Staes plaatst vraagtekens bij de kwaliteit van dat vlees.

Europeanen eten jaarlijks zo'n 108.000 ton paardenvlees. Daarvan wordt een derde ingevoerd, voornamelijk uit Argentinië, Canada en Mexico.

"Sinds de Verenigde Staten in 2007 het slachten van paarden verboden, voert het land de dieren massaal uit naar Mexico en Canada", legt Staes uit. "Hoewel ze gekweekt werden als rij- of racepaarden, worden ze daar vaak geslacht om uiteindelijk op het bord van de Europese consument te belanden."

Europese voedselinspecteurs waarschuwen al jaren dat Mexicaanse en Canadese slachthuizen vaak geen zicht hebben op het medische verleden van die Amerikaanse paarden. Nochtans is het risico reëel dat ze werden behandeld met middelen als fenylbutazon. Dat kan bij veelvuldige consumptie ernstige ziektes veroorzaken bij de mens. "Het paardenvleesschandaal draait niet enkel rond consumentenfraude, het vormt ook een probleem voor de volksgezondheid."

Een groot deel van die import bereikt Europa overigens via België. Zo trof het Federaal Agentschap voor de Voedselveiligheid vorige zomer nog fenylbutazon aan in paardenvlees uit Canada.

"Europese poorten staan wagenwijd open"

Staes vindt dat de Europese autoriteiten de import uit Noord-Amerika veel strikter moeten controleren. "Het is goed dat er nu als reactie op het schandaal op fenylbutazon wordt getest. De situatie in Noord-Amerika is echter al jaren bekend zonder dat de politiek de situatie heeft opgevolgd. Als in de Antwerpse haven bananen uit Colombia aankomen, wordt er toch ook extra gecontroleerd op drugs?"

Volgens Staes blijft de Europese poorten wagenwijd openstaan voor import. Hij kijkt daarom met een wantrouwige blik naar de vrijhandelsgesprekken die Europees commissaris Karel De Gucht met Washington aanknoopt. "Dit dossier toont eens te meer de gevaren van vrije handel in voeding. Voedsel is iets anders dan auto's of tandpasta."