"Onbekende levensvorm ontdekt op Antarctica"

Er is een nieuwe bacteriële levensvorm ontdekt in het ondergrondse Vostok-meer op de Zuidpool. Dat beweren althans Russische wetenschappers.
Wetenschappers slaagden er vorig jaar in door de 4 km dikke ijslaag boven het Vostok-meer te boren.

Het Vostok-meer is het grootste ondergrondse meer in Antarctica. Het is een "oer-meer" dat waarschijnlijk 20 miljoen jaar geleden ontstaan is en al 15 miljoen jaar afgesloten van het aardoppervlak door een kilometersdikke laag ijs. Wetenschappers koesterden al heel lang het vermoeden dat het water in het ondergrondse meer onbekende microbiologische levensvormen bevat. Het Vostok-meer was dan ook een gegeerd onderzoeksproject, maar het had heel wat voeten in de aarde vooraleer effectief gestart kon worden met onderzoek.

Het meer is gesitueerd in het hart van de Oost-Antarctische IJskap, de grootste aaneengesloten ijskap ter wereld. De ijskap is op de meeste plaatsen 2.000 meter dik, op bepaalde plaatsen zelfs 4.000 meter en meer. Het is een van de meest onherbergzame plaatsen ter wereld. Op 21 juli 1983 werd er de laagste temperatuur ooit gemeten op aarde: - 89 graden Celsius. Het Vostok-meer overspant 15.000 km² en heeft een diepte tot 800 meter.

De Vostok-basis, gelegen boven het Vostok-meer, is in 1956 opgezet door de Russen. Zij vroegen en kregen de toestemming om onderzoek uit te voeren naar het Vostok-meer. Vorig jaar zijn Russische wetenschappers erin geslaagd om door de 4.000 meter dikke ijslaag te boren en waterstalen van het meer boven te halen. Die stalen moesten worden onderzocht, het resultaat daarvan is nu bekend.

"Nadat we alle mogelijke elementen van vervuiling of besmetting uitgesloten hadden, vonden we DNA terug dat niet overeenstemde met wat we al kenden in de globale database", zegt Sergei Bulat, van het laboratorum genetica van het Instituut voor Nucleaire Fysica in Sint-Petersburg. "We noemen deze levensvorm ongeclassificeerd en ongeïdentificeerd."

De meeste aandacht gaat uit naar een specifieke soort bacterie waarvan het DNA voor minder dan 86 procent gelijkaardig was aan eerder bekende soorten. Een percentage van 90 procent zou doorgaans betekenen dat het organisme tot nog toe onbekend is, voegt Bulat eraan toe.

Andere wetenschappers wijzen er wel op dat de nodige omzichtigheid aan de dag moet worden gelegd. De gegevens moeten ook nog door andere wetenschappers worden onderzocht voor de beweringen van de Russen bevestigd kunnen worden.