"Prijsstijging van 4,6% mag geen taboe zijn"

"De tarieven van De Lijn moeten omhoog". Dat zegt Roger Kesteloot, directeur-generaal van De Lijn. Verder besparen op de uitgaven is volgens hem niet meer mogelijk. Daarom moeten de inkomsten omhoog. Dat kan door de tarieven te verhogen. Daarnaast komen of de gratis abonnementen voor 65-plussers onder druk.

Voor het doorvoeren van prijsstijgingen is De Lijn afhankelijk van de Vlaams regering. Die neemt binnenkort een beslissing. "Normaal hadden we de tarieven al op 1 februari kunnen verhogen", zegt Kesteloot. "Dat is niet gebeurd omdat er toen nog geen beslissing was. De inkomsten die we daardoor mislopen komen uit op 200.000 euro per maand."

Tegelijk blijft de dekkingsgraad van de vervoersmaatschappij laag. Dat is de verhouding tussen inkomsten en uitgaven. Volgens Kesteloot zijn de opties om de dekkingsgraad op te krikken beperkt. "Wat de kosten betreft, zitten we op ons tandvlees. Daar hebben we de vorige jaren miljoenen bespaard. In het aanbod willen we niet meer snijden. Dus moeten we naar de inkomsten kijken."

Extra service in ruil voor meerprijs

Een stijging van de tarieven is voor Kesteloot de meest logische keuze. Kaartjes kunnen duurder als daar iets tegenover staat. "Als je extra service aanbiedt inzake snelheid, bijvoorbeeld door een snelbus in te leggen, kun je meer vragen aan de reiziger."

"Onze abonnementen zijn relatief goedkoop en je kunt er in heel Vlaanderen mee rijden. Daar zit nog wel wat prijsmarge op. Maar voor bepaalde doelgroepen die sterk afhankelijk zijn van het openbaar vervoer, gaan we geen gekke dingen doen." Kesteloot denkt daarbij aan de grote groep scholieren.

De gratis abonnementen voor 65-plussers vormen al jaren onderwerp van discussie tussen de verschillende politieke partijen. Dat ze moeten worden afgeschaft, wil Kesteloot niet met zoveel woorden gezegd hebben. Hij wijst er wel op dat Brussel en Wallonië het gratis vervoer voor 65-plussers dit jaar afvoeren en vervangen door een sociaal gecorrigeerd voorkeurtarief. 

"Tariefverhoging voor hogere kwaliteit"

De reizigersvereniging TreinTramBus vindt dat De Lijn haar tarieven enkel kan verhogen als er een kwaliteitsverbetering tegenover staat. Zeker de kaartjes voor busritten over lange afstanden mogen meer kosten.

"Voor een rit Antwerpen-Turnhout betaal je 3 euro, met een lijnkaart zelfs maar 1,60 euro. Met de trein is dat 7,50 euro, of 2,5 tot 4,5 keer zo veel", legt woordvoerder van TreinTramBus Jan Vanseveren uit. Indien de kwaliteit verbetert, mogen die tarieven wel wat omhoog, zegt TreinTramBus.

De reizigersvereniging vindt bovendien dat de abonnementen voor 65-plussers betalend mogen worden. "Met een bedrag van 30 euro per jaar, of minder dan 10 eurocent per dag, kunnen 6 miljoen besparingen vermeden worden", zegt Vanseveren.

TreinTramBus vindt wel dat de mensen met een beperkt inkomen ontzien moeten worden en dat senioren voor 30 euro ook in Brussel en Wallonië moeten kunnen reizen. Ook eist de vereniging een garantie dat het aanbod niet verder wordt afgebouwd.