Mysterie van de feeëncirkels is (bijna) opgelost

Wetenschappers hebben ontrafeld wie de makers zijn van de feeëncirkels, bizarre kale ronde plekken op de Afrikaanse graslanden. Een termietensoort houdt zich op onder de cirkels. Al zijn nog niet alle vragen beantwoord.

Al jaren is het onduidelijk hoe de feeëncirkels ontstaan. De kale plekken in de graslanden komen vooral voor in het westelijke deel van Afrika, bijvoorbeeld in Namibië, Angola en Zuid-Afrika.

Een Duitse wetenschapper van de universiteit van Hamburg, Norbert Juergens, heeft jaren onderzoek gevoerd naar de bizarre cirkels en nu heeft hij de daders achterhaald. De verantwoordelijke is de termietensoort Psammotermes allocerus (foto). Die vreet de wortels van het gras weg, waardoor een kale plek ontstaat. De termieten doen dat, omdat er zo op die kale plekken veel water doorsijpelt in de grond. Daardoor kunnen ze er lange tijd blijven overleven, want er is geen vegetatie om het water op te nemen.

Dat er op die plekken zo veel termieten aanwezig zijn, is dan weer voordelig voor het ecosysteem. Want gekko's, mollen, aardvarkens, spinnen en andere soorten lusten de termieten wel. Ook in lange periodes van droogte kunnen de termieten en hun "predatoren" zo overleven.

Toch is er nog steeds een belangrijke vraag onbeantwoord. We weten nu wie er achter de cirkels zit en waarom, maar het is nog niet duidelijk waarom de termieten zo'n cirkelvorm maken in de grond.

De studie is gepubliceerd in Science.