"5 tot 15 doden" na explosie in fabriek in Texas

In het stadje West, in Texas, zijn "5 tot 15" mensen omgekomen na een explosie in een kunstmestfabriek. Dat heeft de plaatselijke politie gemeld. Er zijn ook meer dan 160 gewonden en de ravage is enorm. De zoektocht naar slachtoffers en overlevenden in het puin is nog steeds aan de gang.
AP2013
De ravage in het dorp West is groot.

De politie wilde lang geen dodentol vrijgeven. Er was enkel de bevestiging dat er mensen omgekomen zijn. Op een persconferentie net voor de middag onze tijd maakte politiewoordvoerder Patrick Watson bekend dat er "tussen de 5 en de 15" dodelijke slachtoffers zijn. Hij zei ook dat er al minstens 160 mensen behandeld zijn in het ziekenhuis.

Intussen is er nog altijd niet meer duidelijkheid. Er worden nog steeds mensen geëvacueerd uit de buurt en de plaats waar de ontploffing plaats gevonden heeft, is nog altijd te heet om in de buurt te komen. 

Gouverneur Rick Perry van Texas wil dat de ontploffing erkend wordt als een ramp en sprak van een nachtmerrie.

Ontploffing was tientallen kilometers ver te horen

De ontploffing in de fabriek deed zich voor om 19.50 uur 's avonds plaatselijke tijd (2.50 uur vannacht onze tijd). De brand smeult nog steeds na en er hangt ook een rookpluim boven de omgeving.

Het ging om een erg krachtige ontploffing, die tientallen kilometers ver werd gevoeld. Wat de explosie heeft veroorzaakt, is nog onduidelijk. Maar bronnen bij de hulpdiensten zeggen dat ammoniak de explosie zou kunnen veroorzaakt hebben. Van die giftige stof, die gebruikt wordt bij het aanmaken van kunstmest, was zo'n 20 ton opgeslagen op het bedrijfsterrein.

De politie is een onderzoek gestart, maar zegt dat er voorlopig geen aanwijzingen zijn van kwaad opzet.

Veel gebouwen in de buurt, waaronder een verzorgingstehuis en een school, zijn zwaar beschadigd. Uit het tehuis werden ruim 130 mensen geëvacueerd (zie foto onder). De school was op het moment van de explosie gesloten. Er is ook sprake van 5 huizenblokken, in totaal 60 tot 80 woningen, die geheel of gedeeltelijk vernield zijn.

Er waren al vrijwillige brandweerlui aanwezig op de site voor de explosie plaatsvond. Er was dus eerst een brand uitgebroken waarna de ontploffing volgde. Enkele brandweerlui zijn vermist en mogelijk omgekomen bij de explosie. Maar dat is nog niet bevestigd.

De hulpdiensten zijn massaal ter plaatse. Ambulances en helikopters worden gebruikt om de gewonden te evacueren. Een vlakbij gelegen sportcentrum doet dienst als noodhospitaal. De wijde omgeving is afgesloten. De reddingswerkers gaan van deur tot deur en doorzoeken het puin op zoek naar slachtoffers en mensen die vastzitten. Die "search and rescue"-operatie was tegen de middag nog steeds aan de gang.

Dat er nog altijd een risico is op nieuwe ontploffingen bemoeilijkt het werk voor de hulpdiensten. Teams gespecialiseerd in het opruimen van gevaarlijke stoffen zijn ook ter plaatse. Onder meer het giftige ammoniak wordt gebruikt in de fabriek. Er wordt dan ook niet geblust aan de fabriek omdat het te gevaarlijk is.

"Het was alsof er een atoombom was ingeslagen"

D.L. Wilson, een woordvoerder van het departement veiligheid van de staat Texas, bevestigde eerder vanmorgen dat er dodelijke slachtoffers gevallen waren. Maar een aantal wilde hij toen niet geven.

Wilson was zelf in het getroffen gebied geweest en vergeleek het met een oorlogszone. "Er zijn 50 tot 75 gebouwen compleet verwoest. Het lijkt op Irak, op de bom in Oklahoma, op dat soort verwoestingen." Hij was niet de enige die de vernielingen met een oorlogssituatie vergeleek. "Het was alsof er een atoombom was ingeslagen", verklaarde Tommy Muska, de burgemeester van West.

De explosie was zo hevig dat ze als een beving met een kracht van 2.5 geregistreerd werd in de omgeving. In West wonen zo'n 2.700 mensen. De helft van de inwoners is geëvacueerd. Maar mogelijk komen daar nog meer mensen bij, want de wind zou mogelijk gaan draaien en dan zouden de rook en de schadelijke stoffen daarin ook andere plaatsen kunnen bedreigen. Het stadje ligt zo'n 130 kilometer ten zuiden van Dallas.

Op dit Google Maps-beeld is te zien dat de fabriek (de rode bol) erg dicht bij de woningen ligt.

AP2013
AP2013