Ook mieren kunnen een carrière uitbouwen

In een kolonie mieren zijn er verschillende "sociale klassen" en de mieren kunnen in de loop van hun leven promotie maken. Dat hebben wetenschappers ontdekt, die de mieren volgden met camera's.

De werkmieren in een kolonie lijken allemaal op elkaar en zijn daarom moeilijk van elkaar te onderscheiden. Daarom hebben onderzoekers van de universiteit van Lausanne in Zwitserland kolonies van mieren bestudeerd met camera's. Om de individuele mieren te kunnen volgen, kregen ze een tag op hun rug. De studie is gepubliceerd in Science.

In een 40-tal dagen hadden de onderzoekers meer dan 4,3 miljard posities verzameld en 9,3 sociale interacties in kaart gebracht. Wat blijkt? De mieren in een kolonie vallen onder te verdelen in drie arbeidersgroepen.

Zo'n 40 procent van de mieren zijn verplegers, die altijd in de buurt blijven van de koningin en hun kroost. Een tweede groep, zo'n 30 procent van de kolonie, bestaat uit verzamelaars. Zij gaan in de buurt van het nest op zoek naar voedsel. De andere mieren zijn poetsers. Die laatste groep is het actiefst, en heeft ook het meest interactie met de andere mieren.

Zelfs op kleine oppervlakken valt het op dat de verpleegsters en de verzamelaars dicht bij elkaar blijven, en enkel de schoonmakers enige mobiliteit vertonen.

Hoe maken mieren promotie?

Ook ontdekten de wetenschappers dat mieren kunnen "promotie" maken. Over het algemeen heeft het met hun leeftijd te maken.

De voedselverzamelaars zijn over het algemeen de oudste mieren, ouder dan de schoonmakers. De verpleegsters zijn de jongste mieren. Toch zijn er ook mieren die in hun hele leven niet van beroepscategorie veranderen. En de groepen zijn niet vast: "Er zijn ook oude verpleegsters en jonge voedselverzamelers", zeggen Danielle Mersch en Allessandro Crespi van de Zwitserse universiteit.

Volg de mieren

Op de beelden hieronder kan je de werkmieren volgen. Het beeld is 5 keer versneld.