"Fabriek gaf hoeveelheden gevaarlijke stof niet door"

De kunstmestfabriek West Fertilizer, die woensdag is ontploft, had vorig jaar 270 ton ammoniumnitraat, een potentieel explosieve stof, in voorraad. Dat is 1.350 keer de hoeveelheid die zonder meldingsplicht is toegelaten. Maar de fabriek had niets gemeld, dus was de federale overheid niet op de hoogte van een mogelijk gevaar.
AP2013

Wanneer een fabriek in de Verenigde Staten 180 kilo of meer ammoniumnitraat in stock heeft, moet de fabriek dat melden bij officiële instanties, het departement van Binnenlandse Veiligheid. Dan komt een inspectieteam over de vloer om na te gaan of de vaten wel veilig gestockeerd zijn en hoe de vaten beveiligd kunnen worden tegen diefstal. De stof kan immers gebruikt worden voor explosieven.

De fabriek had niets gemeld bij het nationale departement Binnenlandse Veiligheid over de hoeveelheden ammoniumnitraat in stock, maar had wel bij het Texaanse departement van Volksgezondheid gemeld dat er 270 ton ammoniumnitraat in de fabriek aanwezig was. Maar dat departement deelt zijn informatie niet met Binnenlandse Veiligheid.

Volksvertegenwoordiger Bennie Thompson en verschillende veiligheidsexperts hebben luidop de vraag gesteld of de fabriek bewust geen aangifte heeft gedaan. "Het lijkt erop alsof deze fabrikant bewust niet op de radar stond", zegt Thompson, die in het comité van het Congres zit voor de Nationale Veiligheid.

"Het was bekend dat deze fabriek hoeveelheden chemicaliën stockeerde die ver boven de veiligheidsdrempels liggen, toch wist het departement Nationale Veiligheid niet eens af van het bestaan van de fabriek totdat die ontploft is."

Bedrijven die het nalaten om het departement in te lichten over de hoeveelheden gevaarlijke stoffen, riskeren een boete of een sluiting. Hoewel het departement onaangekondigde controles mag uitvoeren, beschikt het departement slechts over een klein budget en heeft het ook maar weinig inspecteurs in dienst daarvoor. Dat maakt de bedrijven zelf verantwoordelijk voor het melden van hun activiteiten.

Bij de brand en ontploffing op de fabriek West Fertilizer zijn voorlopig 14 doden gevallen en zeker 200 gewonden. Er zouden ook nog zo'n zestig vermisten zijn. De namen van de dodelijke slachtoffers zijn nog niet officieel bekendgemaakt, maar de bewoners van het kleine stadje West zouden wel weten over wie het gaat. De geëvacueerde bewoners mogen intussen wel opnieuw terug naar huis keren.