Brengt bacterie doorbraak in strijd tegen malaria?

Amerikaanse en Chinese wetenschappers hebben een veelbelovende studie gepubliceerd die mogelijk een doorbraak kan leveren in de strijd tegen malaria. Ze hebben een bacterie gevonden die muggen immuun kan maken voor de malaria-parasiet, waardoor die dus ook niet kan worden overgedragen op de mens.

De studie is gepubliceerd in het wetenschappelijke magazine Science. Volgens de experts gaat het om een eerste stap naar het onder controle krijgen van malaria. Vooral in armere landen, waar er weinig toegang is tot goede medische zorg, is die ziekte nog steeds een enorm probleem. Volgens de Wereldgezondheidsorganisatie lopen jaarlijks maar liefst 220 miljoen mensen malaria op, zo'n 660.000 overleven het niet.

De onderzoekers van de universiteit van Michigan in de VS onderzochten de mogelijkheden van de Wolbachia-bacterie, die verschilende soorten insecten infecteert. Eerder onderzoek had namelijk al duidelijk gemaakt dat een bepaald type van de bacterie de verspreiding van dengue-koorts, een andere tropische ziekte, verhindert bij muggen.

De muggen die malaria overbrengen, worden in de natuur niet geplaagd door de Wolbachia-bacterie. Maar toen de wetenschappers in een laboratorium de muggen tijdelijk infecteerden, bleek dat ze immuun werden voor de malaria-parasiet. De uitdaging was vervolgens om van de tijdelijke infectie er een te maken die zou worden overgedragen van mug naar mug.

En dat is uiteindelijk ook gelukt. Het team vond een soort van de bacterie die bij één type van muggen voor de hele lengte van het onderzoek werd overgedragen van generatie op generatie, 34 keer in totaal. Bij die muggen die de bacterie droegen, werd de malaria-parasiet vier keer minder aangetroffen.

De wetenschappers hopen nu om snel ook een aangepaste bacterie te vinden voor Anopheles gambiae, de muggensoort die verantwoordelijk is voor de verspreiding van malaria in Afrika. Als dat lukt, zou dat een belangrijke doorbraak betekenen bij de bestrijding van de ziekte, zo luidt het. De bacterie zou dan wel eerst op grote schaal verspreid moeten worden onder de muggen. En de huidige middelen, zoals muskietennetten en medicatie, zullen ook belangrijk blijven, besluiten de onderzoekers.