From the European Capital to Capitol Hill

Sinds deze week vliegt Brussels Airlines vijfmaal per week tussen Brussel en Washington DC. Met deze nieuwe Amerikaanse bestemming wil de Belgische luchtvaartmaatschappij niet alleen haar netwerk uitbreiden, maar tegelijkertijd ook het belang van een eigen Belgische luchtvaartmaatschappij aantonen, die investeert in kwaliteit.
All Rights Reserved
Aankomst van eerste vlucht Brussels Airlines in Washington Dulles.

We vlogen mee met de eerste vlucht naar Washington Dulles International Airport en spraken achteraf met luchtvaart-CEO Bernard Gustin (foto). Gustin spreekt over een historische stap in de verdere ontwikkeling van Brussels Airlines. Zelfs de sirenes van de autokaravaan die de Amerikaanse vicepresident ondertussen in het nabijgelegen Witte Huis loodsen, kunnen zijn ambitieuze woorden niet overstemmen.

“Ik wou van de lancering van deze nieuwe bestemming gebruikmaken om nog eens aan alle politici, vakbonden en reizigers het belang van een eigen Belgische luchtvaartmaatschappij te tonen,” begint Gustin.

“Als home-carrier creëren wij door nieuwe bestemmingen te openen vier keer meer jobs dan wanneer een buitenlandse maatschappij zo’n operatie in Brussel opstart. Wij zorgen voor een extra economische waarde in België, want wij willen van Brussel een luchtvaart-hub maken om ons Europees, Afrikaans en trans-Atlantisch netwerk maximaal te laten renderen.”

- U wilt ook dat Brussels Airlines zich onderscheidt van andere maatschappijen door de klantvriendelijkheid.

Inderdaad. Wij zetten voluit in om een kwaliteitsvolle airline te zijn en willen niet zoals de Ryanairs van deze wereld de reizigers aan hun lot overlaten. Daarom bouwen we een relatie op met onze klanten en investeren we in ons product. Dat we onlangs tot beste maatschappij in de Star Alliance-groep verkozen zijn voor onze service, bewijst dat de reizigers onze nieuwe stoelen en entertainmentsystemen aan boord echt smaken. Maar bovenal zijn het onze mensen die het verschil maken.

- Maar kunt u die Brussels Airlines-medewerkers geruststellen over hun toekomst?

Iedereen weet dat onze maatschappij het heel moeilijk gehad heeft en dat we daarom een zware besparingsoperatie ingevoerd hebben.

De gemakkelijkste weg was om ons bedrijf drastisch te saneren en een derde van het personeel te ontslaan via een sociaal plan. Dat hebben we bewust niet gedaan. In 2012 leden we nog 61 miljoen euro verlies, maar door de inspanningen van ons personeel kunnen we vandaag zeggen dat de eenheidskosten per vliegtuigstoel met zo’n 10 % verminderd zijn ten opzichte van vorig jaar. Dankzij de loonstop bij piloten, een hogere productiviteit bij het cabinepersoneel en een akkoord met de vakbonden kunnen we het dagelijkse gevecht om te overleven beter dan ooit aan.

- Dit jaar verwacht u dus een beter resultaat voor Brussels Airlines?

Onze bedoeling is nog altijd om in 2014 onze boekhouding in zwarte cijfers te schrijven en daarom moet het verlies dit jaar beperkt worden tot maximaal 20 miljoen euro. We zien dat het met de rendabiliteit van onze Europese bestemmingen de goede kant opgaat en dat de inkomsten van de bestemming New York binnen de verwachtingen liggen. Ons Afrikanetwerk blijft belangrijk, maar daar merken we nu juist een sterkere concurrentie. We verliezen daar voorlopig geen passagiers of marktaandeel, maar de prijzen staan er onder druk door de komst van nieuwe spelers zoals Turkish Airlines. Toch maak ik me sterk dat algemeen gesproken voor Brussels Airlines de positieve trend is ingezet.

- Hoe zwaar weegt het verlies van de staking van bagageafhandelaar Swissport in mei?

Die staking heeft ons ettelijke miljoenen euro's gekost, maar ik ben ervan overtuigd dat we die kunnen recupereren. Ik wil echt wel verder samenwerken met Swissport, maar dan moeten ze ons verlies en de reputatieschade vergoeden. Eerstdaags heb ik daarover een gesprek met de CEO van Swissport in Brussel.

- Sommige vakbondsleden van Swissport zeggen dat er spanningen zijn doordat Brussels Airlines dezelfde afhandeling eist voor een tarief dat 30 % lager ligt dan de marktprijs.

Ik ben niet de manager van Swissport en maak dus hun rekening niet. Wij hebben gewoon over onze voorwaarden onderhandeld en het was aan Swissport om daar al dan niet akkoord mee te gaan. Je kan in België best rendabel werken en toch een akkoord vinden met de vakbonden. Alleen vraagt het tijd om werknemers efficiënter en productiever te laten werken. Je moet hen uitleggen waarom je de werkprocessen verandert en hen dan tijd geven om het te doen.

- Komt er nog volgend jaar opnieuw een lange afstandsbestemming bij?

Dat behoort tot de mogelijkheden. Vandaag hebben we acht langeafstandstoestellen, een verdubbeling vergeleken met vier jaar geleden. Als het verlies zich dit jaar beperkt tot de voorgenomen cijfers en de beide Amerikaanse bestemmingen het elk afzonderlijk goed doen, sluit ik niet uit dat er volgend jaar nog een trans-Atlantische bestemming bij komt. Of dat een bestemming in Amerika of Canada wordt, laat ik in het midden.

- Tot slot, we horen zo weinig over Korongo, het Congolese luchtvaartproject waar Brussels Airlines mee aandeelhouder van is.

Oh, ik kan u geruststellen. Met Korongo komt het goed. Na een moeilijke start begint die operatie een belangrijke plaats in te nemen in ons Afrikaverhaal. Vijftien procent van onze klanten die op Kinshasa vliegt, reist nu al met Korongo door naar Lubumbashi. Binnenkort beslissen we samen met die andere aandeelhouder, de George Forrest Group, hoe we de maatschappij verder kunnen uitbouwen. Wellicht komen er dan drie vliegtuigen in plaats van het ene toestel nu.