"Huilen van baby's levert ons venster in het brein"

Wat bedoelt een baby met zijn gehuil? Voor veel ouders is het een prangende, moeilijk te beantwoorden vraag. Maar ook wetenschappers zijn geïnteresseerd in het gehuil van baby's. Onderzoekers van een Amerikaanse universiteit hebben een "cry analyzer" opgesteld, een systeem dat gezondheidsproblemen probeert vast te stellen aan de hand van subtiele geluidsverschillen in het huilen.
AP2009

Ouders die hopen dat de wetenschappers een kant-en-klaar computerprogramma hebben opgesteld dat hen vertelt of hun baby huilt omdat hij moe is, honger heeft of pijn lijdt, zijn eraan voor de moeite. De "cry analyzer" is in de eerste plaats bedoeld om dokters informatie te leveren over de gezondheid van het kindje.

Hoe werkt het? In de computertool wordt een opname geladen van het gehuil van de baby. Die opname wordt door het programma opgedeeld in stukjes van 12,5 milliseconden. Elk deeltje wordt vervolgens geanalyseerd aan de hand van kenmerken als volume, frequentie en intonatie. Na de verwerking hebben de dokters in totaal 80 parameters die een indicatie kunnen geven over eventuele gezondheidsproblemen.

"Er zijn heel wat aandoeningen die zich kunnen manifesteren door te kijken naar verschillen in het huilen", zegt Stephen Steinkopf van de Amerikaanse Brown-universiteit in een persmededeling. "Het gaat bijvoorbeeld om baby's die geboren zijn met hersenbeschadiging of een hersenprobleem hebben als gevolg van complicaties bij de zwangerschap of de geboorte. Of baby's die zeer prematuur waren en daar medische gevolgen van dragen."

"Huilanalyse is een niet-ingrijpende manier om deze verstoringen op neurologisch gebied vast te stellen bij heel jonge kinderen", besluit Steinkopf. De wetenschapper meent dat het analyseprogramma zelfs gebruikt zou kunnen worden om autisme op te sporen, omdat kinderen met die stoornis soms "atypische" en "ongewone" geluiden produceren.

"Het idee is dat het huilen een venster in het brein kan leveren", zegt Barry Lester, een van de onderzoekers. "De vroege detectie van stoornissen in de ontwikkeling is cruciaal. Het kan leiden tot een beter inzicht in de oorzaken van het probleem en tot interventies om de gevolgen ervan te voorkomen of te verminderen."