Waarom vindt pauwin die exuberante staart aantrekkelijk?

Amerikaanse wetenschappers hebben uitgezocht waarom pauwinnen de staart van een pauw aantrekkelijk vinden. De staart van een pauw is een schoolvoorbeeld van Darwins theorie van seksuele selectie, nu weten we ook dat vooral de vorm van het verenkleed telt, niet zozeer de kleuren.

Dat een pauw zo'n weelderige staart heeft, is eigenlijk bizar. Door de staart is de pauw goed zichtbaar voor roofdieren, en de staart verhindert bovendien dat de pauw makkelijk op de vlucht kan slaan. Dat bracht Darwin ertoe om te stellen dat er niet enkel natuurlijke selectie bestaat, maar ook seksuele selectie: de pauw met de uitbundigste staart gaat met het vrouwtje lopen.

Nu heeft een team van biologen pauwinnen uitgerust met eye-trackingcamera's (foto onder), waarbij de ogen van de pauwin gevolgd worden om te achterhalen wat ze precies aantrekkelijk vindt aan de flashy waaierstaart.

Uit het onderzoek, gepubliceerd in Journal of Experimental Biology, blijkt dat het bijzonder moeilijk is om de aandacht van pauwinnen te trekken en vast te houden. Voortdurend lijkt ze links en rechts te kijken, en raakt ze niet bepaald onder de indruk van de kleurenpracht.

Het is dus eerder de breedte van de waaier die telt, niet de kleuren, zo stellen de wetenschappers. Want de pauwin blijft dus ook tijdens het spel der verleiding op haar hoede: als ze afgeleid is, eet een tijger haar misschien op.

Het onderzoek verklaart waarom de staart tot zo'n vorm is geëvolueerd: hoe wijder de staart, hoe meer de pauw het gezichtsveld van de pauwin inneemt en hoe minder aandacht ze kan schenken aan de omgeving..