"Dodelijk virus in Midden-Oosten niet zo erg als SARS"

Het nieuwe virus dat vorig jaar in het Midden-Oosten opdook, MERS, heeft momenteel al 45 doden gemaakt. Toch spreekt de Wereldgezondheidsorganisatie (WHO) geruststellende taal over het virus dat al wel eens het nieuwe SARS wordt genoemd: "MERS zal wellicht geen grote epidemie veroorzaken zoals SARS, omdat het zich niet zo snel verspreidt."
PASIEKA/SCIENCE PHOTO LIBRARY

De besmettelijke en dodelijke longziekte SARS (Severe Acute Respiratory Syndrome) veroorzaakte een tiental jaar gelden heel wat paniek. SARS brak voor het eerst op grote schaal uit in China in 2002, en zou wereldwijd uiteindelijk 800 doden maken.

Nu blijkt er dus een soort variant te zijn in het Midden-Oosten, MERS genaamd (Middle East Respiratory Syndrome). MERS dook voor het eerst op in Saoedi-Arabië vorig jaar. Het MERS-coronavirus kan hoesten, koorts en longontsteking veroorzaken en heeft zich intussen uitgebreid naar Frankrijk, Italië, Duitsland, Tunesië en Groot-Brittannië. Volgens de WHO zijn er al 90 officiële gevallen bekend, met 45 doden tot gevolg. 

Volgens een laatste studie, de meest complete studie tot nu toe van het nieuwe virus, zijn er veel gelijkenissen tussen SARS en MERS, maar zijn er tegelijk ook belangrijke verschillen. Het grootste verschil zou zijn dat het MERS-virus zich minder snel verspreidt. "Een grote epidemie met honderden doden is onwaarschijnlijk", zegt professor Ali Zumla van het University College in Londen. "Een epidemie is niet waarschijnlijk. Het is belangrijk dat de mensen worden gerustgesteld."

Ali haalt er enkele cijfers bij om dat te staven: "MERS werd voor het eerst vastgesteld 15 maanden geleden, en tot nu toe hebben we 90 gevallen vastgesteld. SARS verspreidde zich veel sneller, en besmette tussen november 2002 en juli 2003 ongeveer 8.000 mensen."

Anderzijds lijkt de ratio van het aantal doden vrij hoog te liggen bij MERS, maar dat kan volgens experts verklaard worden door het feit dat enkel ernstige gevallen van de ziekte worden aangegeven en zo worden opgenomen in de officiële cijfers. Het meeste aantal gevallen van MERS komt voor bij mensen die al andere aandoeningen hebben zoals diabetes, een hoge bloeddruk, hartziekte of nierziekte.

Van alle officiële gevallen van MERS tot nu toe, konden er 47 direct gelinkt worden aan infecties opgelopen in Saoedi-Arabië. Dat gebeurde tussen september 2013 en juni 2013.