Japan stuurt pratende robot Kirobo naar het ISS

Japan heeft vannacht de onbemande raket H-2B gelanceerd naar het Internationaal Ruimtestation ISS. Naast drinkwater, kleren en andere bevoorrading voor de bemanning, heeft het tuig ook een opvallende lading aan boord: Kirobo, een pratende robot. Hij zal er later de Japanse astronaut Kochi Wakata gezelschap houden.
Kirobo en zijn ontwerper, Tomotaka Takahashi.

De raket met Kirobo aan boord vertrok afgelopen nacht op het Japanse eiland Tanegashima. De koppeling aan het ISS is gepland op 9 augustus. De astronauten krijgen via de bevoorradingsraketten onder andere vers drinkwater, voedsel, kleren en werktuigen.

Maar voor het eerst is er dus ook een pratende robot de ruimte ingestuurd. Kirobo, van wie de naam is afgeleid van de Japanse woorden voor "hoop" en "robot", is 34 centimeter groot en weegt ongeveer één kilogram. Zijn uiterlijk is gebaseerd op dat van het bekende stripfiguurtje Astro Boy van Osamu Tezuka.

Kan robot emotionele steun bieden?

Kirobo is geprogrammeerd om in het Japans te converseren met de astronaut Kochi Wakata. Die begint in november aan zijn ruimtemissie en zal later dit jaar ook het commando over het ruimtestation overnemen.

"Kirobo kan Wakata's gezicht onthouden en zal hem dus herkennen wanneer ze elkaar ontmoeten in de ruimte", zegt Tomotaka Takahashi, de ontwerper van de robot. "Ik hoop dat deze robot kan functioneren als een bemiddelaar tussen een mens en een machine, tussen een mens en het internet of zelfs tussen mensen onderling."

Kirobo is uitgerust met de modernste spraaksoftware en is in staat om conversaties te voeren met Wakata. Hij zal ook boodschappen van de controlekamer op aarde overbrengen aan de astronaut. Voorts is de robot speciaal ontworpen om te kunnen bewegen in omgevingen zonder zwaartekracht en zal hij Wakata bijstaan bij het uitvoeren van bepaalde experimenten.

Het uiteindelijke doel van Kirobo is onderzoeken hoe goed mensen en robots kunnen samenwerken, met het oog op de toekomst, waarin robots wellicht een actievere rol zullen gaan spelen bij ruimtemissies. Er zal ook gekeken worden of mechanische toestellen als Kirobo emotionele steun kunnen leveren aan mensen die voor lange tijd geïsoleerd zijn van de wereld.

AP2013