Vliegt de Tomahawk straks ook door Syrische luchtruim?

Nu de kansen op een militair ingrijpen in Syrië stijgen, doen er ook verschillende aanvalsplannen de ronde. Als legerkazernes en symbolische gebouwen het doelwit zijn, dan gebruiken de Britten en de Amerikanen mogelijk hun "geliefkoosde" kruisraket: de Tomahawk.

Het Amerikaanse leger heeft naar schatting een arsenaal van 3.500 Tomahawks. Hoogstens 400 stuks zijn aanwezig in de Gravely, de Ramage, de Mahan en de Barry, vier schepen van de Arleigh Burke-klasse die zich op dit moment in het oostelijke deel van de Middellandse Zee bevinden.

De kracht van kruisvluchtwapens is dat ze over grote afstand zelfstandig naar hun doel kunnen vliegen. Ook het zoeken van het doelwit doen ze zelfstandig via positiebepaling zoals gps, mits ze een eigen radar of camera hebben. Ze hebben een bereik van 2.500 kilometer met een gemiddelde snelheid van 800 km/u. Omdat ze voor de inslag versnellen en zigzaggen zijn ze moeilijk te onderscheppen door de tegenpartij.

De Tomahawk heeft een lange staat van dienst in het Amerikaanse leger. Ze raakten bij het grote publiek bekend tijdens de Iraakse Golfoorlog in 1991. Nadien kozen achtereenvolgens ook Clinton en Bush jr. voor de Tomahawk Land Attack Missile (TLAM) om hun militaire klus te klaren.

Bill Clinton deed er een beroep op, onder meer tijdens de militaire operatie van de NAVO in 1999 in Kosovo (Operatie Allied Force) en ook een jaar eerder in Irak (Operatie Desert Fox). Toen schoten de Amerikanen in vier dagen tijd 415 Tomahawks af op 97 militaire doelen.

Ook George W. Bush maakte graag gebruik van het kruisvluchtwapen tijdens de oorlogen in Irak en Afghanistan. De laatste keer dat ze werden ingezet, was in 2011 tijdens Operation Odyssey Dawn tegen de Libische strijdkrachten van Khaddafi. Toen kwamen er 122 Amerikaanse en twee Britse exemplaren terecht op doelen rond Tripoli en Misrata. Kostprijs van één Tomahawk? Ongeveer 600.000 dollar (448.000 euro).