"Voor blanken te zwart, voor zwarten niet zwart genoeg"

Het was de tijd dat tv-presentatoren nog met brede glimlach konden vragen of de VS wel klaar was voor een zwarte Miss. Maar die vraag bracht een zekere Vanessa Williams niet van haar stuk, toen ze zich begin jaren 80 klaarmaakte voor de jaarlijkse Miss America-verkiezing. "Ik zou het niet erg vinden om een trend te starten", antwoordde ze rustig en op 17 september 1983 werd ze gekroond tot Miss America 1984. Tien maanden later moest ze haar kroontje afgeven, nadat naaktfoto’s van haar gelekt waren. Maar Williams bleef vechten om uiteindelijk een van ’s werelds populairste ex-Missen ooit te worden.

Vanavond vindt voor de 87e keer de verkiezing van Miss America plaats, maar onder veel minder belangstelling dan die van 1984. Voor die verkiezing was de toen 20-jarige Williams, verkozen als Miss New York, immers een van de grootste kanshebbers en als zwarte was dat niet evident. Na haar overwinning zette ze onmiddellijk de toon door erop te hameren dat "ze iedere Amerikaan zou vertegenwoordigen, welk ras of kleur die ook is".

Maar of de VS klaar was voor een zwarte Miss, bleef de vraag. Zeker toen bleek dat Williams niet alleen haatmails ("Voor de blanken was ik te zwart, voor de zwarten niet zwart genoeg") kreeg toegestuurd, maar volgens diverse media ook doodsbedreigingen. Dat ze uiteindelijk haar kroontje moest inleveren, werd door de zwarte gemeenschap snel beoordeeld als een rassenkwestie. De Miss-organisatie zelf benadrukte dat de Miss-wissel vooral te wijten was aan de druk van de sponsors die dreigden om bij de volgende verkiezingen af te haken.

Dat het blootblad Penthouse besliste om de foto’s -"Een jeugdzonde", aldus Williams-, te publiceren, was een bijkomende klap: "Ik geef toe dat het me moeite gekost heeft om me over dat gevoel van schande en verraad te zetten. Maar ik weet ook wel dat ieder individu zijn tegenslagen meemaakt en voor mij was dit mijn levensles. Alleen jammer dat ik die les met de hele wereld moest delen."

Maar Williams bleef niet bij de pakken zitten, want, zo vertelde ze aan People: "Ik kon niet dieper vallen en dus was de enige weg die naar boven." Williams scoorde vervolgens meerdere wereldhits, zoals "Save the best for last" en "Colors of the wind", werd meermaals genomineerd voor een Grammy Award, was te zien in bioscoopfilms als "Shaft" (2000) en "Hannah Montana: the movie" (2009) en scoorde wereldwijd in tv-series als "Ugly Betty" en "Desperate housewifes", rollen die haar verschillende prijzen opleverden.

"Mijn geheim? Keihard blijven werken, flexibel zijn en van tijd tot tijd geluk hebben. Dat ik verschillende dingen kan, helpt daar natuurlijk bij", aldus Williams over haar uiteindelijke succes in het programma “Entertainment Tonight”.

Hier beneden kunt u Williams bezig zien met haar wereldhit "Save the best for last" uit 1992, die ook in Vlaanderen een top 10-hit werd:

lees ook