Vlinders laven zich aan schildpadtranen in het Amazonewoud

Vlinderpopulaties in het westen van het Amazonewoud hebben een vernuftige oplossing gevonden om voldoende zout op te nemen: ze belagen de lokale schildpadden en drinken hun tranen. Ook andere diersoorten vertonen merkwaardig gedrag om zout tot zich te nemen in het mineraalarme gebied.

Al jaren zijn wetenschappers in het westen van het Amazonewoud getuige van een opmerkelijk fenomeen. Schildpadden worden er geregeld door vlinders omsingeld die vervolgens in trossen rond de kop van de reptielen samen troepen.

Nu hebben onderzoekers ontdekt waarom de vlinders dat doen: ze drinken de tranen van de schildpadden omdat die zout bevatten. Het mineraal is zeldzaam in dit deel van het Amazonewoud omdat het zo ver van de Atlantische Oceaan verwijderd ligt. Zout en andere mineralen die de wind van over zee landinwaarts stuurt, worden onderweg door de regen bijna volledig uit de lucht gewassen.

In het westen is het gebied dan weer van de Stille Oceaan afgesneden door het Andesgebergte.

Herbivoren

Voor de schildpadden is dit geen probleem omdat ze vlees eten en zo voldoende zout binnenkrijgen. Vlinders zijn herbivoren, en dus moeten ze op zoek naar alternatieven. De zoutrijke tranen van de schildpadden zijn daarom precies wat ze nodig hebben.

Het is niet duidelijk of de schildpadden zelf hinder ondervinden van hun ongenode gasten. Mogelijk maakt het de dieren een makkelijkere prooi voor roofdieren omdat ze tijdelijk verblind zijn wanneer ze door tientallen vlinders worden omsingeld.

Bijen

Ook bijen zouden zich af en toe te goed doen aan de tranen van de schildpadden. Omdat hun vleugels veel meer lawaai maken, bezorgen ze hun gastheer blijkbaar wel meer last.

Nog andere dieren die niet genoeg zout uit hun dieet halen, gaan over tot vreemde praktijken. Ara's eten bijvoorbeeld mineraalrijke klei. Sommige apensoorten doen zich om dezelfde reden te goed aan modder.