"Planeet aarde blijft nog 1,75 miljard jaar leefbaar"

Het leven op de planeet aarde zal nog 1,75 miljard jaar mogelijk zijn. Dat blijkt uit een onderzoek uitgevoerd door astrobiologen aan de University of East Anglia in het Verenigd Koninkrijk. De wetenschappers zijn nagegaan hoe lang de aarde zich nog in een zogenoemde leefbare zone rond de zon zal bevinden.
AP1968

De positie die de aarde momenteel inneemt ten opzichte van de zon maakt de omstandigheden waarin leven kan ontstaan en blijven bestaan ideaal. 

De aarde bevindt zich immers net ver genoeg van de zon opdat water hier in vloeibare vorm voorkomt. Mocht de afstand tussen de beide hemellichamen groter zijn, dan zou alle water bevriezen. Dichter bij de zon zouden alle zeeën eenvoudigweg verdampen.

Deze uiterst gunstige omstandigheden zullen echter niet blijven bestaan. Astrobiologen aan de University of East Anglia hebben nu onderzocht wanneer de aarde zich niet langer in de leefbare zone zal bevinden en leven met andere woorden onmogelijk wordt.

"Rode reus"

Volgens hun berekeningen zal de aarde zeker nog 1,75 miljard jaar leefbaar blijven. Daarna zullen de veranderingen die de zon ondergaat de aarde stelselmatig opwarmen zodat alle leven onmogelijk wordt. Microben zullen het langste overleven, maar ook zij zullen over zo'n 3,25 miljard jaar finaal uitsterven.

Reden is het feit dat de brandstof in de kern van de zon de komende miljarden jaren langzaam maar zeker opraakt. De kernfusie die momenteel nog in het hart van de ster plaatsvindt, zal stilvallen. De kern zal de eigen zwaartekracht niet langer kunnen trotseren en erdoor worden samengedrukt. De zon zal hierdoor nog warmer worden en in een zogenoemde "rode reus" veranderen.

Dit betekent dat de leefbare zone rond de zon die vloeibaar water mogelijk maakt, zal verschuiven. De aarde komt dan binnen de zone rond de zon te liggen die zo heet is dat alle water verdampt. Dat zal alle leven onmogelijk maken.

De mens zal dit als soort alvast niet meer meemaken. Mensen krijgen het al moeilijk als de temperatuur slechts een klein beetje stijgt.

AP2010

Kepler 22b en Gliese 581d

De bevindingen van de Britse onderzoekers zijn mogelijk interessant in de zoektocht naar buitenaards leven. Ze leren immers iets over de tijdspanne die een planeet zich in een leefbare zone rond een ster moet bevinden opdat leven en later intelligent leven zich kan ontwikkelen.

"3,25 miljard jaar geleden bestond al cellulair leven op aarde", zegt Andrew Rushby die aan het onderzoek meewerkte. "400 miljoen jaar geleden ontstonden de insecten. 100 miljoen jaar later was het de beurt aan de dinosauriërs en 130 miljoen jaar geleden staken bloeiende planten de kop op. De moderne mens loopt nog maar 200.000 jaar op de aarde rond. Het duurt dus een hele tijd vooraleer intelligent leven zich ontwikkelt."

Complex leven heeft dus een lange ontstaansperiode nodig. Door na te gaan hoe lang planeten in andere zonnestelsels zich al in een leefbare zone rond hun ster bevinden, kunnen wetenschappers speculeren over de mogelijkheid dat zich ook effectief levensvormen op die planeet bevinden."

Op die manier zijn planeten als Kepler 22b en Gliese 581d al in het vizier van de onderzoekers gekomen. Die eerste planeet zal zich 4,3 tot 6,1 miljard jaar in een leefbare zone bevinden, de tweede zelfs 42,4 tot 54,7 miljard jaar. Tijd zat dus opdat eventueel leven er tot hogere levensvormen kan uitgroeien.