Angst vermindert door geur tijdens slaap

Een Amerikaanse studie toont aan dat geuren zouden kunnen helpen om angsten bij mensen terug te dringen terwijl ze slapen. De onderzoekers hopen dat fobieën en angststoornissen in de toekomst ook kunnen worden behandeld terwijl mensen slapen.
IAN HOOTON/SCIENCE PHOTO LIBRARY

Wetenschappers van de University Feinberg School of Medicine in Chicago onderzochten of en hoe emotionele herinneringen tijdens de slaap kunnen worden gewijzigd. De resultaten van hun onderzoek zijn gepubliceerd in het vakblad Nature Neuroscience.

Vijftien proefpersonen kregen telkens twee verschillende gezichten te zien. Tegelijkertijd kregen ze een lichte elektrische schok en werden ze blootgesteld aan specifieke geuren, zoals limoen, munt, nieuwe schoenen, kruidnagel of hout. Vervolgens werden de proefpersonen naar een slaaplaboratorium gebracht. In de fase van diepe slaap werden ze blootgesteld aan een geur gelinkt aan een van de gezichten die ze gezien hadden.

Toen de proefpersonen terug wakker waren, kregen ze opnieuw de twee gezichten te zien, dit keer zonder de elektrische schok en de geuren. Daaruit bleek dat de geteste personen minder angst vertoonden toen ze het gezicht zagen gelinkt aan de geur die ze waargenomen hadden toen ze sliepen, dan toen ze het andere gezicht te zien kregen.

Die angst werd gemeten door de hoeveelheid zweet op de huid en door fMRI's (functional magnetic resonance imaging, een soort hersenscan, red). Die scans toonden veranderingen in die hersengebieden gelinkt zijn aan herinnering (zoals de hippocampus) en veranderingen in hersenactiviteit in de gebieden gelinkt aan emotie (zoals de amygdala).

"Onderzoeken of effect ook weken, maanden, jaren kan aanhouden"

Dokter Katherina Hauner, die de studie leidde, ziet in de resultaten van het onderzoek mogelijkheden om in de toekomst fobieën en angststoornissen te behandelen tijdens de slaap. "Er is nog veel meer onderzoek nodig. Dit was het effect van één dag. We moeten onderzoeken of het ook weken, maanden of jaren kan aanhouden."

"Veel mensen die een traumatische gebeurtenis overleefd hebben, een brand, een verkeersongeluk, hebben een psychologische angstrespons als ze geconfronteerd worden met elementen die hen aan die gebeurtenis doen denken. In veel gevallen is dat een geur. Als we hen aan deze geuren kunnen blootstellen in een fase van diepe slaap, zou dat kunnen helpen om die angstrespons te onderdrukken", zegt Jennifer Wild van het King's College London Institute of Psychiatry aan de Britse openbare omroep BBC.

Mensen die lijden aan een fobie, worden nu vaak al getraind volgens het principe van graduele gewenning aan het voorwerp van hun angst terwijl ze wakker zijn. Mogelijk kan de angstgewenning op termijn dus ook worden voortgezet in de fase van diepe slaap.