Boeing bouwt oude F-16's om tot drones

De Amerikaanse vliegtuigbouwer Boeing heeft enkele oude F-16 gevechtsvliegtuigen omgebouwd, zodat ze onbemand kunnen vliegen en zo een uitdagend doelwit kunnen worden voor trainingsmissies.

Een F-16-piloot zit in de cockpit van zijn vliegtuig en checkt of alles naar behoren werkt. De motoren brullen. De piloot stapt uit het toestel en sluit met een afstandsbediening de cockpit van de F-16. Zonder piloot stijgt het vliegtuig op en enkele seconden later vliegt de F-16 onbemand boven de Golf van Mexico.

Hoewel er niemand fysiek in de cockpit zit, wordt het vliegtuig uiteraard wel bestuurd vanop de grond. De Amerikaanse vliegtuigbouwer Boeing heeft intussen 6 oude F-16's aangepast om op die manier onbemand te kunnen vliegen. De toestellen zijn intussen omgedoopt tot QF-16.

Het gaat om het eerste grote gevechtsvliegtuig dat onbemand kan vliegen. "Het is een echte aanpassing om de F-16 te zien vliegen zonder dat er iemand in de cockpit zit", zegt luitenant-kolonel Ryan Inman van de Amerikaanse luchtmacht.

De drones zullen ingezet worden in trainingsmissies. "Met de onbemande vliegtuigen kunnen we echte situaties naspelen en kunnen onze piloten trainen op echt snel bewegende doelwitten", gaat Inman verder.

Critici vrezen echter dat de onbemande F-16's op termijn zullen ingezet worden op het slagveld. "Op deze manier komen we dichter en dichter bij drone-oorlogen en automatische moordmachines", laat Noel Sharkey van de organisatie "Stop Killer Robots" aan de BBC weten.