Curiosity vindt water in bodem van Mars

De bodem van Mars bevat zo'n 2% water. Dat blijkt uit een analyse uitgevoerd door de Marsrobot Curiosity die sinds augustus vorig jaar op de planeet rondrijdt. Ook de chemische verbinding perchloraat blijkt veelvuldig op het Marsoppervlak voor te komen.
De Marsrobot Curiosity (archieffoto).

In augustus 2012 zette de Marsrobot Curiosity voet aan de grond op de rode planeet. Ruim een jaar later komt de NASA naar buiten met het nieuws dat uit analyses uitgevoerd door de robot is gebleken dat het oppervlak van Mars zo'n 2% water bevat.

"De bodemanalyse heeft ons enigszins verrast", zegt Lauria Leshin die als wetenschapper bij het Curiosity-project is betrokken. "Als je een kubieke meter Marsbodem neemt, kan je er ongeveer een liter water uithalen. De bodem aan het oppervlak is als een spons die water uit de atmosfeer opzuigt."

Concreet werd het water ontdekt nadat een klein beetje Marsstof in het chemisch laboratorium binnen in Curiosity tot 835 graden Celsius werd verhit. Metingen van de gassen die daarbij vrijkwamen, toonden de aanwezigheid van water aan.

Organische bestanddelen

Naast water bleek de bodem ook nog de chemische verbinding perchloraat te bevatten. Die was eerder al in het poolgebied van Mars ontdekt, maar blijkt nu veelvuldig op het oppervlak voor te komen. Die ontdekking zou de manier waarop bodemanalyses in de toekomst worden uitgevoerd, wel eens grondig kunnen veranderen.

Perchloraat kan immers worden vernietigd als het wordt verhit waardoor de organische bestanddelen waarnaar wetenschappers op zoek zijn, stuk gaan. "De academische gemeenschap moet nu zien uit te dokteren hoe perchloraat zich precies gedraagt", zegt John Grotzinger die eveneens bij het Curiosity-project is betrokken. De aanwezigheid van perchloraat helpt in elk geval verklaren waarom nooit eerder sporen van organisch materiaal op Mars zijn gevonden met de huidige onderzoeksmethodes.