9 Libanese pelgrims en 2 Turkse piloten thuis na lange gijzeling

9 Libanese pelgrims en 2 Turkse piloten zijn opnieuw thuis nadat ze respectievelijk 1 jaar en 5 maanden en ruim 2 maanden waren gegijzeld in de context van de Syrische burgeroorlog. Hun vrijlating werd onderhandeld door Qatarese en Palestijnse functionarissen en wordt gezien als de meest ambitieuze gevangenenruil sinds het conflict begon.
Bij hun thuiskomst werden de Libanese pelgrims feestelijk onthaald.

Het verhaal begon in mei 2012 toen de 9 Libanese sjiitische pelgrims door Syrische soennitische rebellen gevangen werden genomen toen ze onderweg waren naar een bedevaartsoord in Iran.

Aanvankelijk eisten de rebellen dat Hezbollah zich uit de Syrische burgeroorlog zou terugtrekken. Die sjiitische organisatie opereert vanuit Libanon en verleent steun aan het regime van de Syrische president Bashar al-Assad.

De ontvoering van de pelgrims betekende het startschot voor een hele reeks andere gijzelingsacties ter vergelding. Het is in dat licht dat in augustus van dit jaar 2 Turkse piloten in de Libanese hoofdstad Beiroet werden ontvoerd.

Na intensieve onderhandelingen onder leiding van Qatarese en Palestijnse functionarissen hebben alle betrokken partijen uiteindelijk ingestemd om de pelgrims voor de piloten te "ruilen".

Opmerkelijk: de initiële eisen van de Syrische rebellen werden later afgezwakt tot de vraag om enkele tientallen vrouwen te bevrijden die door het Syrische regime werden vastgehouden. Hoewel ook hun vrijlating in het onderhandelingspakket zou worden opgenomen, is over hun lot voorlopig niks geweten.