Leefbare exoplaneet rond 1 op de 5 sterren

Planeten waarop leven mogelijk is, zouden veel vaker voorkomen dan tot nog toe werd gedacht. Dat blijkt uit een nieuw onderzoek dat is verschenen in the Proceedings of the National Academy of Sciences. Rond een op de vijf sterren in onze melkweg zou een leefbare planeet draaien.

Tot nu toe heeft de Keplertelescoop meer dan 150.000 sterren bestudeerd en meer dan 3.000 kandidaat-exoplaneten geïdentificeerd. De meeste daarvan zijn echter onbewoonbare Jupiter-achtige gasplaneten.

Uit eerder onderzoek was gebleken dat mogelijk bewoonbare exoplaneten vooral rond rode dwergen voorkomen. Uit het nieuwe onderzoek blijkt dat het aantal leefbare exoplaneten even hoog is bij zonachtige sterren. Hierdoor neemt het aantal potentieel bewoonbare planeten spectaculair toe.

Het nieuwe onderzoek concludeert dat in ons heelal minstens 2 miljard aarde-achtige planeten zijn. Daarmee wordt bedoeld dat ze in een leefbare afstand tot hun ster staan om vloeibaar water toe te laten. Volgens het onderzoek zou rond zo'n 22 procent van alle zonachtige sterren in het heelal een aarde-achtige planeet cirkelen. De dichtste zou zo'n 12 lichtjaar van ons verwijderd zijn.

Er is overigens ook goed nieuws voor de fans van de Kepler-ruimtetelescoop. De telescoop heeft sinds mei problemen door een defect aan twee stabilisatiewielen. Daardoor kan Kepler niet meer precies gericht worden. Eerst had de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA de telescoop opgegeven. Nu blijkt een oplossing gevonden te zijn om de telescoop toch stabiel te houden.