India lanceert met succes eerste Marssonde

India heeft met succes een onbemande ruimtesonde gelanceerd naar de planeet Mars. Het wil na de Verenigde Staten, Rusland en Europa de vierde mogendheid worden die de rode planeet bereikt.

De Mangalyaan, zoals de Indiase Marssonde genoemd wordt, werd iets na 10 uur vanmorgen gelanceerd vanop het Satish Dhawan Space Center in Sriharikota, aan de oostkust van India. De sonde werd met een raket in een elliptische baan om de aarde gebracht. Dat is zonder problemen verlopen, maar het gaat nog maar om de eerste stap.

De motoren van de sonde zullen het toestel zelf op het juiste traject naar Mars moeten zetten. Dat gebeurt in een reeks van zes kleine motorontbrandingen die de sonde telkens in een hogere baan moeten stuwen. De laatste motorontbranding moet de sonde dan in de juiste baan naar Mars brengen. Opdat de missie zou slagen, moet die laatste motorontbranding ten laatste op 30 november plaatsvinden.

Het ruimtetuig staat vervolgens voor een reis van 780 miljoen kilometer, die moet worden afgelegd in ongeveer 300 dagen. Mars zou in de loop van volgend jaar in het vizier komen. De sonde moet onder meer onderzoek voeren naar methaan in de atmosfeer van Mars. Dat zou kunnen bijdragen aan de zoektocht naar leven op de rode planeet.

Als de missie slaagt en de Mangalyaan in een baan rond Mars cirkelt, wordt India na de Verenigde Staten, Rusland en Europa de vierde mogendheid die een succesvolle Marsmissie op haar naam mag schrijven. Het zou ook het eerste Aziatische land worden, nadat eerdere missies van Japan en China mislukt waren.

De Marsmissie is een waar prestigeproject voor India. Kritische stemmen vragen zich af of het echter wenselijk was dat India 72 miljoen dollar (ongeveer 53 miljoen euro) uitgeeft aan een dergelijke missie terwijl het land kampt met grote armoede en ondervoeding bij kinderen.