Hubble spot een asteroïde met zes staarten

De ruimtetelescoop Hubble heeft een asteroïde gespot die zes "staarten" heeft. Die staarten bestaan uit stofdeeltjes, zoals bij een komeet die in de atmosfeer terechtkomt. Bij een asteroïde is het de eerste keer dat zoiets wordt waargenomen.
De staarten van de asteroïde veranderen ook van vorm.

Andere asteroïden verschijnen voor astronomen als kleine lichtstipjes. Deze asteroïde P/2013 P5 is een uitzondering en de uitstoot van stofdeeltjes stelt de wetenschappers dan ook voor een raadsel. "We waren stomverbaasd toen we dit zagen", zegt Dave Jewitt van de Universiteit van Los Angeles. "Wat nog verbazingwekkender is, is dat de structuren van de staarten in 13 dagen tijd drastisch zijn veranderd. Dat verrast ons ook. Het is bijna niet te geloven dat we naar een asteroïde kijken."

De meest logische verklaring voor de staarten aan de asteroïde, is volgens de wetenschappers dat het ruimteobject zo snel om haar as draait dat het oppervlak uit elkaar aan het vallen is. Een inslag van een andere asteroïde sluiten ze uit, omdat er dan een grote hoeveelheid stof in een keer zou moeten uitgestoten zijn.

De astronomen gaan de asteroïde nu voort onderzoeken. Volgens Jewitt zijn er wellicht veel meer objecten als P/2013 P5 in ons zonnestelsel en zou dit wel eens de manier kunnen zijn waarop veel kleinere asteroïden aan hun einde komen. "Als je er één vindt in de astronomie, vind je er uiteindelijk een hele hoop. Dit is een geweldig object voor ons en zo goed als zeker het eerste van vele."