Kan Maven raadsel van verdwijnen van atmosfeer rond Mars ontrafelen?

De NASA heeft met succes de sonde Maven gelanceerd naar de bovenste laag van de atmosfeer van de planeet Mars, om een beter begrip te krijgen van de redenen voor het verdwijnen van het grootste deel van de atmosfeer van de Rode Planeet.

De tweetrapsraket Atlas V, die Maven (Mars Atmosphere and Volatile Evolution mission) transporteert, werd gelanceerd vanaf de Amerikaanse luchtmachtbasis op Cape Canaveral in Florida zoals voorzien om 19.28 uur Belgische tijd.

Maven, een 2,5 ton wegende robotverkenner, zal in theorie 52 minuten na de lancering losgekoppeld worden van de tweede trap. Vijtien minuten later zal hij zijn zonnepanelen ontplooien.

Als alles goed verloopt, zal Maven na tien maanden op 22 september 2014 aan een baan rond Mars beginnen en de hogere atmosfeer en de ionosfeer onderzoeken, alsook interacties met de zon en de zonnewind.

De missie Maven is volgens de Nasa een belangrijke stap in het oplossen van de puzzel van het voorbije en huidige klimaat van Mars. Mars had in het verleden een dichtere atmosfeer, maar door een ingrijpende klimaatverandering verdween het grootste deel van zijn atmosfeer. Maven is de tweede missie van het Amerikaanse programma Scout, dat bestaat uit kleine, goedkopere missies voor de verkenning van Mars. De kostprijs, zonder de lancering, ligt beneden de 500 miljoen dollar.