Black Beauty komt van Mars en is 4,4 miljard jaar

Een gesteente dat in 2011 in de Sahara teruggevonden werd, is volgens wetenschappers de oudste meteoriet van de planeet Mars die op de aarde teruggevonden is. Onderzoek in de Verenigde Staten heeft de meteoriet, bijgenaamd Black Beauty, gedateerd op 4,4 miljard jaar oud.

De meteoriet weegt 320 gram en is beter bekend als "Black Beauty", dankzij zijn donkere en glanzende uiterlijk. Hij bestaat uit versteende fragmenten van basalt, gesteente dat gevormd wordt uit heel snel afgekoelde lava. Onderzoek begin dit jaar had de meteoriet geschat op ongeveer 2 miljard jaar. Nieuwe analyses tonen aan dat hij maar liefst 4,4 miljard jaar oud is. De resultaten van het onderzoek staan gepubliceerd in het wetenschappelijke tijdschrift Nature.

Er zijn ongeveer 100 meteorieten op de aarde die afkomstig zijn van de rode planeet. Bijna allemaal zijn ze tussen 150 en 600 miljoen jaar oud. Ze zouden op de aarde terechtgekomen zijn nadat inslagen van asteroïden of kometen hen hadden losgeslagen van Mars, waardoor ze de ruimte in schoten en verder konden reizen. Black Beauty was bij zijn vondst al uitzonderlijk, die status is er na het nieuwe onderzoek alleen maar op verhoogd.

Volgens de wetenschappers komt de meteoriet vrijwel zeker uit het gebied in het zuidelijke halfrond van Mars dat bezaaid ligt met kraters. Black Beauty zou gevormd zijn toen Mars nog maar "amper" 100 miljoen jaar oud was, in zijn prille kindertijd dus. Een turbulente periode in de Marsgeschiedenis van Mars, toen vulkaanuitbarstingen schering en inslag waren.

"Dit gesteente leert ons enorm veel over een van de meest belangrijke periodes uit de geschiedenis van Mars", zegt professor Munir Humayan van Florida State University, die het onderzoek leidde. "De bodem van de planeet heeft zich toen erg snel gedifferentieerd, in plaats van geleidelijk, doorheen de tijd. Het was een periode met enorm veel vulkanische activiteit over het hele Marsoppervlak, dat daarna met een korst bedekt werd, waardoor de vulkanische activiteit dramatisch terugviel."

"Toen dit gebeurde, moet het oppervlak water, koolstofdioxide, stikstof en andere gassen uitgestoten hebben om een eerste atmosfeer te vormen. En een eerste oceaan. Dit is een zeer opwindende periode. Als er leven op Mars zou zijn, zou het op dit specifieke moment ontstaan zijn."

De wetenschappers zijn nu van plan om Black Beauty te onderzoeken op sporen van leven. Maar omdat de meteoriet in de Sahara lag, is hij allicht bezet geweest door levende organismen, die mogelijk bewijs van planetair leven gemaskeerd hebben.