Sneeuwvlokje, de albinogorilla met het peperkoeken hart

Het was alleszins geen onverwacht nieuws toen de zoo van Barcelona in september 2003 aankondigde dat hun belangrijkste attractie niet lang meer te leven had. Gorilla Sneeuwvlokje werd met zijn (bijna) 40 jaar oud dan ook als stokoud omschreven. Maar het was uiteindelijk huidkanker die hem fataal zou worden. De albinogorilla, met een overgevoeligheid voor zonnestralen, overleed op 24 november. Barcelona, die van de aap zijn "onofficiële mascotte" gemaakt had, was in rouw.

Het was immers nog maar een paar jaar geleden dat een groots feest voor het dier opgezet was, naar aanleiding van zijn 35e verblijfsjaar in de Spaanse stad. Hij werd vier dagen lang gevierd en meer dan 30.000 bezoekers kwamen zich aan het dier vergapen. Er was zelfs een reuzetaart voorzien, met appels en bananen.

Toen het bericht van zijn nakende dood bekendgemaakt was, stroomden opnieuw duizenden bezoekers toe om afscheid te nemen. Vele kinderen lieten daarbij tekeningen achter. Media berichtten van huilbuien van ouders, "mijmerend over de tijd toen ze zelf als kind Sneeuwvlokje kwamen bezoeken". Onder al die drukte bleef de gorilla altijd de minzaamheid zelf, zelfs tot hij uit zijn lijden verlost werd.

"Het resultaat van incest"

Niet dat Sneeuwvlokje sinds zijn komst in de zoo in 1966 -hij werd gevangen in het huidige Equatoriaal-Guinea- alleen rust gegund werd. Omdat hij voor zover bekend de enige albinogorilla ter wereld was, liet de dierentuin hem, in overleg met wetenschappers, zich flink voortplanten. Deze wetenschappers waren immers nieuwsgierig of zijn afstammelingen ook albino’s zouden zijn en dus het gevolg van een overdraagbaar gen. Maar geen enkele van zijn 22 nakomelingen was albino.

Onderzoek van ingevroren bloed van de gorilla deed wetenschappers midden dit jaar besluiten dat Sneeuwvlokje het resultaat was van een incestueuze relatie van een "nonkel en nicht". De resultaten werden belangrijk geacht omdat ze aantoonden dat incest bij westelijke laaglandgorilla’s, waartoe Sneeuwvlokje behoorde, wel degelijk mogelijk is.

Sneeuwvlokje veroverde niet alleen een plaats in het hart van de dierenliefhebbers. Ook muziekliefhebbers leerden hem kennen, toen het Britse dj-duo Basement Jaxx in 2001 de kop van het dier voor de hoes van het album "Rooty" gebruikte (zie kleine foto). Het album bereikte de 15e plaats in de Ultratop. In 2011 was Sneeuwvlokje dan weer de hoofdfiguur in een animatiefilm, waarin hij samen met een panda allerlei avonturen beleeft in de hoop via een toverdrankje een zwarte haarkleur te krijgen.

Ook nu nog is Sneeuwvlokje voor de dierentuin van Barcelona een symbool voor bedreigde diersoorten.

lees ook