"Amazonwerknemers lopen hoog risico op mentale en fysieke ziektes"

"De omstandigheden waarin werknemers van Amazon moeten werken in het verdeelcentrum in Swansea, combineren alle mogelijke verkeerde eigenschappen." Dat zegt een toonaangevende Britse stressexpert na het zien van de "Panorama"-aflevering die de BBC vanavond uitzendt. Die toont hoe een jonge reporter één nacht lang undercover aan de slag gaat als orderpicker bij Amazon en naar eigen zeggen als "een gebroken man" weer buiten komt.
AP2009

Voor de "Panorama"-aflevering "The truth behind the click" ging de 23-jarige reporter Adam Littler één nacht lang undercover aan de slag als orderpicker in het verdeelcentrum van Amazon in Swansea in het Verenigd Koninkrijk.

Het centrum is zo'n 75.000 vierkante meter groot. Met een handscanner moest Littler de hele nacht door tegen de klok producten in zijn karretje laden. Per item had hij een vast aantal seconden. Als hij een fout maakte, gaf de scanner een geluidssignaal. Het apparaat hield ook zijn werktempo bij en stuurde dat door naar zijn oversten. Als het te laag lag, riskeerde hij een straf.

"We zijn machines, we zijn robots", zegt hij in de uitzending. "We sluiten onze scanner aan en houden die vast, maar eigenlijk zouden we de scanner evengoed aan onszelf kunnen verbinden. We hoeven niet na te denken, misschien vertrouwen ze ons niet. Ik weet het niet."

Na zijn shift voelde Littler zich naar eigen zeggen "een gebroken man". "De voorbije nacht heb ik net geen 18 kilometer afgelegd. Ik ben geradbraakt. Ik heb enorm veel pijn aan mijn voeten."

"Evenwicht tussen efficiëntie en kostprijs voor individu"

Professor Michael Marmot is een toonaangevende Britse stressexpert en hij meent dat de omstandigheden waarin werknemers van Amazon moeten werken "alle mogelijke verkeerde eigenschappen" combineren. "De kenmerken van deze job verhogen het risico op mentale en fysieke ziektes", zegt hij.

"Banen die weinig of geen speciale vaardigheden vereisen, zullen altijd bestaan. We kunnen ze wel beter of slechter maken. De vraag naar efficiëntie en de kostprijs voor de gezondheid en het welzijn van een individu moeten in evenwicht zijn."

De werknemers die deel uitmaken van de nachtploeg verdienen iets meer dan 10 euro per uur. Ze werken 10,5 uur per nacht en dit 4 nachten per week. Volgens de Britse advocaat Giles Bedloe is Amazon hiermee in strijd met de arbeidswetgeving. "Werk dat mentaal en fysiek zo belastend is, mag niet langer dan 8 uur aan een stuk worden uitgevoerd."

"Productiviteitsdoelen zijn objectief opgemaakt"

In een reactie zegt Amazon dat alle wettelijke regels worden nageleefd. Volgens het bedrijf hebben officiële veiligheidsinspecties nog nooit onregelmatigheden aan het licht gebracht. Ook een onafhankelijke expert zou na een controle hebben geoordeeld dat het werk in het verdeelcentrum gelijkaardig is aan dat in andere orderpickingbedrijven en dat het helemaal geen verhoogd risico op ziektes inhoudt.

Amazon houdt daarnaast vol dat het nieuwe werknemers waarschuwt voor de lastige omstandigheden. Sommige nieuwe krachten zouden expliciet om een job als orderpicker vragen omdat het werk "erg actief" is. De productiviteitsdoelen die worden gesteld, zijn volgens het bedrijf ten slotte objectief opgemaakt op basis van het prestatieniveau dat werknemers in het verleden hebben bereikt.

"The truth behind the click" wordt vanavond om 21.30 uur onze tijd uitgezonden op BBC One.