"Oudste boeddhistische heiligdom ontdekt"

In Nepal hebben Britse archeologen een houten constructie opgegraven die mogelijk het vroegste heiligdom is voor Boeddha. De vondst werd gedaan bij de Maya Devi tempel in Lumbini, de geboorteplaats van Boeddha, en kan een indicatie zijn om te bepalen wanneer de stichter van het boeddhisme geleefd heeft.

De Maya Devi tempel in Lumbini staat op de plaats waar Siddharta Gautama, die later Boeddha zou worden, ter wereld zou zijn gekomen. Elk jaar komen er honderdduizenden pelgrims naartoe. Het vroegste bewijs van een boeddhistische tempel op de plek dateert van de derde eeuw voor Christus.

Wanneer Boeddha juist geboren is, is onduidelijk. De meeste onderzoekers gaan uit van de vierde eeuw v.C. (de periode tussen 390 en 340 v.C.), maar er zijn ook schattingen die teruggaan tot 623 v.C. De archeologen zien in hun vondst een bewijs dat de geboorte van Boeddha inderdaad eerder plaatsgevonden heeft dan tot nog toe wordt aangenomen door de meesten.

De houten constructie die de archeologen hebben aangetroffen, dateert immers uit de zesde eeuw v.C., zo heeft onderzoek door koolstofdatering aangetoond. "Voor de eerste keer is er een archeologische vondst in Lumbini die aantoont dat er al een gebouw stond in de zesde eeuw v.C", zegt een van de archeologen. "Dit is het vroegste bewijs van een boeddhistische tempel waar ook ter wereld."

In het midden van de houten structuur is er een open ruimte. In het midden van die ruimte vonden de archeologen resten terug van boomwortels. Dat komt overeen met het geboorteverhaal van Boeddha. Zijn moeder Maya Devi zou bij de bevalling de tak van een boom hebben vastgegrepen. Mogelijk was het houten gebouw opgetrokken als een schrijn rond de boom, waarna er later de stenen tempels kwamen.

Andere wetenschappers zijn terughoudend om de conclusies van het team van archeologen zomaar over te nemen. "De aanbidding van bomen, vaak bij een simpel altaar, was een van de onderdelen van de oude Indische religies. Het is goed mogelijk dat wat hier is teruggevonden, een ouder altaar is rond een boom en dat het losstaat van de verering van Boeddha", zegt specialiste Julia Shaw van University College Londen.

De site in Lumbini bleef tijdens de opgravingen geopend voor de pelgrims: