"Franse grens schrikt Westhoekers af"

Hoewel de Westhoek geografisch en historisch nauw aanleunt bij Frans-Vlaanderen, ervaren de inwoners de grens als een sociale en culturele scheidingslijn. Dat blijkt uit een onderzoek van de Universiteit Amsterdam, dat voorgesteld werd in Watou. Met het nieuwe netwerk "Charmante Dorpen" wil de provincie West-Vlaanderen daar verandering in brengen.

De Universiteit Amsterdam bevroeg de bewoners van 18 tot 45 jaar afkomstig uit Mesen, Heuvelland, Poperinge, Alveringem en de 19 deelgemeenten. 446 inwoners werkten mee aan het onderzoek.

De inwoners wonen graag in de Westhoek en zijn vaak betrokken bij de dorpsactiviteiten en het lokale verenigingsleven. Maar ze hebben ook opmerkingen over onder meer de bouwgrond, opleidingsmogelijkheden en werkgelegenheid.

Ook de grens met Frankrijk, "de schreve" in de volksmond, lijkt een zware barrière, terwijl de Westhoek historisch en geografisch gezien nauw verbonden is met het gebied aan de andere kant van de grens. De nationale staatsvorming heeft een sociale en culturele verharding teweeggebracht. Het overschrijden van de grens hangt nauw samen met het beheersen van de Franse taal en met de eigen woongeschiedenis. Voor hoger opgeleiden is de grens vager dan voor lager opgeleiden.

De universiteit raadt dan ook aan om te werken aan integratie. Met het project"Charmante Dorpen" wil de provincie West-Vlaanderen daar werk van maken. Vijftien dorpen zullen aangesloten worden bij het Franse netwerk "Village Patrimoine". Er komt een grensoverschrijdende brochure, en er zullen debatten georganiseerd worden met de bewoners.