Kan een tongpiercing soelaas bieden bij verlamming?

Kan een tongpiercing mensen met een ernstige verlamming helpen met het uitvoeren van alledaagse taken? Experimenten in die zin aan het Georgia Institute of Technology in de VS zijn in elk geval veelbelovend. Met een magnetische piercing en dankzij de behendigheid van de tong, slaagden wetenschappers erin geïmmobiliseerde proefpersonen zelfstandig een rolstoel te laten bedienen.

De tong is een van de meest behendige en soepele organen van het menselijk lichaam. Omdat ze onontbeerlijk is om te spreken, is een groot deel van de hersenen aan de aansturing ervan gewijd. Ook wie door een ongeval een letsel aan het ruggenmerg oploopt en aan de ledematen verlamd raakt, kan nog steeds een beroep doen op de tong omdat die een eigen verbinding met de hersenen heeft.

Net daarom kan het orgaan een nuttige bondgenoot zijn om mensen met een ernstige verlamming toch een zelfstandig leven te laten leiden. Aan het Georgia Institute of Technology in de VS hebben onderzoekers die piste verder bewandeld en hebben ze succesvolle experimenten uitgevoerd op basis van een magnetische tongpiercing.

Drie keer sneller en accurater

Die piercing was niet groter dan een linze. Toch volstond dit om 34 proefpersonen zelfstandig een rolstoel te laten bedienen. Afhankelijk van de beweging van de tong, veranderde het magnetische veld van het kleinood. Sensoren in de wang pikten dit veld op en zetten het om in concrete commando's. Zo volstond het om de tong tegen de linkerwang te houden om de rolstoel naar links te doen bewegen.

Van alle proefpersonen waren 11 mensen effectief volledig verlamd. Dankzij de piercing slaagden ze erin de taken tot drie keer sneller en accurater uit te voeren dan met conventionele hulpmiddelen mogelijk is.

Oneindig aantal mogelijke handelingen

Deze veelbelovende resultaten willen de wetenschappers nu verder verfijnen. Zo geloven ze dat ze de interactie van de piercing met elke individuele tand aan een afzonderlijk commando kunnen verbinden. Door deze aaneen te schakelen, willen ze een quasi oneindig aantal handelingen mogelijk maken voor mensen met een verlamming. Dat kan gaan van het kiezen van een telefoonnummer tot het verzetten van een kanaal op de televisie. Zelfs typen zou tot de mogelijkheden behoren.

Op dit moment zijn de toepassingen tot het laboratorium beperkt. De onderzoekers proberen de technologie nu in het formaat van een beugel te gieten zodat ze stabieler en praktischer wordt. Ze benadrukken dat het ultieme doel blijft om mensen met een ruggenmergletsel te genezen, maar stellen dat deze technologie van onschatbare waarde is vooraleer dat kan.