Thanksgiving: veel meer dan gevulde kalkoen

Op de vierde donderdag van november vindt Thanksgiving Day plaats, een van de belangrijkste feestdagen voor de Amerikanen en voor velen de favoriete. Thanksgiving is veel meer dan gevulde kalkoen: "Het is het perfecte excuus om heel veel vrienden te vragen." Eten, dat is er in overvloed: "Ik at altijd te veel als kind, dat weet ik nog".

Het moet een jaar of 7 geleden zijn geweest, toen ik in Detroit een "echte" Thanksgiving in Amerika mocht meemaken. Het begon 's morgens met een grote stoet door de straten van de stad, schier eindeloos, maar wel met bijzonder veel enthousiaste mensen langs de kant van de weg en grote praalwagens die de revue passeerden - met onder meer een gigantische Abraham Lincoln - en uiteraard veel muziek en optredens.

Het was een heldere maar kille novemberdag met bomen in mooie herfstkleuren, met 's avonds de gezelligheid van een grote familiereünie voor Thanksgiving. Met, voor aanvang van het eten, een portie spectaculair American football op televisie.

Van het eten is me de hoeveelheid bijgebleven, en de zoete toets met o.a. de sweet potatoes. Aan tafel ontspon er zich een geanimeerde politieke discussie. Het ging over defensie en de te volgen Amerikaanse strategie wereldwijd. Er begonnen veel mensen ongemakkelijk op hun stoel te schuiven, en de bevlogen spreker hield eraan zich ook rechtstreeks tot mij te richten als "neutrale buitenlander" in de discussie. Typisch voor Thanksgiving was het misschien niet, memorabel wel. Na de discussie was iedereen blij om toch weer gewoon een rondje te eten. 

Hoe meer zielen, hoe meer vreugd

Over naar het heden. Ook de Amerikanen in België willen Thanksgiving absoluut niet missen. Sue Marie is geboren in Ohio en heeft een Belgische partner die er vandaag niet bij kon zijn, maar geen nood: zij hielden vorige week al hun feestje.

Sue Marie associeert vooral vier dingen met Thanksgiving: "Familie, vrienden, goed eten en American football." Het meest typische eten, naast de gevulde kalkoen en de zoete aardappelen en veenbessensaus, is wellicht de pompoentaart of pumpkin pie, al dan niet met slagroom. Ze gaf het menu een Belgische toets mee, met Brussels sprouts (spruitjes) en bloemkool.

Thanksgiving bij haar thuis in Ohio begon al van dagen op voorhand met de eerste voorbereidingen. Het feest is van en voor iedereen, onder het motto hoe meer, hoe beter. "We kwamen met veel mensen samen op de dag zelf. Als je hoorde dat er iemand dreigde alleen te moeten vieren, nam je hem of haar erbij. 's Morgens keken we naar Macy's Thanksgiving Day Parade in New York."

"Een van de hoogtepunten van het jaar"

Voor de Amerikanen is het dé gelegenheid om met een grote groep vrienden en/of familie af te spreken. Amerikaanse expats in België maken er vaak een internationaal feestje van. John woont al vier jaar in Brussel en is aan zijn vierde "buitenlandse" Thanksgiving toe.

"Ik heb altijd zo veel mogelijk nationaliteiten uitgenodigd, want bij Thanksgiving draait het voor mij vooral om het delen van een maaltijd met mensen van verschillende plaatsen, met verschillende achtergronden en tradities. Thanksgiving maakt deel uit van mijn cultuur en is een van de hoogtepunten van het jaar. Het is een geweldig excuus om vrienden te vragen om te komen eten."

"Urenlang blijven praten aan tafel"

Stephen werd geboren in Alabama en woont nu in België met zijn vrouw Anni. Samen hebben ze 3 zonen. "Thanksgiving is hét moment voor grote families in Amerika om nog eens samen te komen. Voor sommigen betekent dat een hele reis, een terugkeer naar de roots als het ware." Velen maken er dan ook een verlengd weekend van vier dagen van.

Ook Stephen denkt bij Thanksgiving in de eerste plaats aan familie, American football en goed eten, en "de lange avonden waarop we samen urenlang bleven praten aan tafel."

Het "geheim" van een goede kalkoen

Over het culinaire aspect wil Stephen dit kwijt: "De kalkoen braden is een kunst. Hij moet heel, heel lang garen. Een van de "moderne" geheimen om hem klaar te maken in een soort zak die je er rond doet, waardoor hij niet uitdroogt. Sommige vrienden hier vinden dat grappig, maar het kan echt wel het verschil maken."

Ook de vulling ("dressing" of "stuffing") van de kalkoen is belangrijk. Er zitten o.a. uien, selder, appelen en rozijnen in, en wordt gegaard in de kalkoen. "Die van mijn moeder in Alabama was buitenaards ("out of this world")", zegt Stephen. "Ik weet nog dat ik steevast te veel at op Thanksgiving, en zij was de schuldige."

Stephens zonen hebben in Brussel vlotjes de Thanksgivingtraditie overgenomen. Er komt hier ook muziek bij kijken. "Iemand neemt een gitaar, en iemand zingt. Niks speciaals, maar we hebben er een jaarlijkse traditie van gemaakt." (foto)

Abraham Lincoln

Het was de voormalige Amerikaanse president Abraham Lincoln die in 1861 de aanzet gaf tot het uitroepen van een "Thanksgiving Day." In die tijd bestonden er in de VS al vieringen, maar de datum verschilde van plaats tot plaats en Lincoln wilde het evenement stroomlijnen.

Thanksgiving is een dag waarop Amerikanen het gewone drukke leven even "on hold" zetten en tijd maken voor vrienden en familie om samen te komen, uitgebreid te eten en hun dankbaarheid tonen voor alles wat God ons gegeven heeft. Een echt religieuze feestdag zoals Pasen of Kerstmis bij ons, is het evenwel niet.

Thanksgiving Day valt op de vierde donderdag van november. Veel Amerikanen nemen ook vrijdag vakantie, zodat ze vier dagen samen hebben. Overigens wordt Thanksgiving niet enkel gevierd in de VS, maar ook in Canada.