"Energiebedrijven moeten menselijker omgaan met slechte betalers"

Vlaams minister van Energie Freya Van den Bossche (SP.A) is boos op de energieleveranciers omdat die soms weigeren mensen met betalingsproblemen een afbetalingsplan voor te stellen. Dat schrijven Het Nieuwsblad en De Standaard. Ze wil de bedrijven nu oproepen tot een meer menselijke houding. Desnoods volgt een decreet. In een reactie wijst energieleverancier Lampiris op de vele taksen en heffingen die de energiefactuur steeds zwaarder maken.

Het idee van Van den Bossche komt er na een nieuw rapport van de Vlaamse energiewaakhond VREG. Daaruit blijkt onder andere dat sommige energiebedrijven onmogelijke afbetalingsplannen voorstellen aan wie betalingsproblemen heeft. Soms worden afbetalingsplannen zelfs geweigerd. "Ik vind dat zeer grof", reageert de minister in Het Nieuwsblad en De Standaard.

Van den Bossche eist dat de maatschappijen zorgzamer omspringen met mensen die hun facturen niet kunnen betalen. "Sommige mensen geraken gewoon door brute pech in de schulden bij hun energieleverancier", zegt ze. Volgens de minister slaagt één op de drie er niet in zich aan het afbetalingsplan te houden. "Noch de klant, noch de leverancier is daarmee gebaat. In de praktijk blijken mensen hooguit zes maanden te krijgen om hun schulden af te betalen. Voor hogere bedragen moeten langere periodes mogelijk zijn."

Donderdag gaat Van den Bossche met de energieleveranciers rond de tafel zitten. Ze hoopt op vrijwillige afspraken. Lukt dat niet, dan dreigt de minister met een decreet. Naar eigen zeggen zullen deze richtlijnen het sluitstuk van haar beleid op vlak van energie-armoede zijn.

"Mensen die reeds een afbetalingsplan hebben"

Lampiris bevestigt dat bij hen één op de vier aanvragen voor een afbetalingsplan wordt geweigerd. "Het gaat vooral om mensen die reeds een afbetalingsplan hebben", zegt Tom Van de Cruys van Lampiris. Dit is "normaal", klinkt het, omdat die klanten in een schuldenstraatje zonder einde dreigen te belanden. "Meer flexibele afbetalingsplannen gaan het probleem niet oplossen, maar enkel rekken." Een "dubbel afbetalingsplan" of "krediet op krediet geven" biedt geen oplossing, klinkt het. In 2012 kon 75 procent van hun klanten met een afbetalingsplan de schulden niet meer betalen.

Voor Lampiris zijn de heffingen en taksen op energie het probleem. "De energiefactuur swingt de pan uit, en dit zal nog toenemen", waarmee Van de Cruys ook verwijst naar de distributietarieven. Die zijn tot eind 2014 bevroren, waardoor een forse prijsstijging vanaf 2015 niet uit te sluiten valt. De recentelijk besliste verlaging van de btw op energie is wel een begin, erkent het bedrijf.

In een blogbericht zegt Lampiris nog dat ook kan worden gewerkt aan maatregelen om het energieverbruik te verminderen. Minder vermogende mensen hebben vaak niet de middelen voor dergelijke energiebesparende investeringen.