Mysterie van vreemde torentjes in Amazonewoud is ontrafeld

Maandenlang waren wetenschappers in de ban van een bizarre vondst in het Amazonewoud in Peru. Een vreemde, ingenieuze structuur die lijkt op een torentje met daarrond een hek. Een expeditie heeft nu uitsluitsel gebracht: de objecten zijn het werk van spinnen.
De constructies komen voor op bladeren, bomen en andere vegetatie.

Zo'n 6 maanden geleden vond de Amerikaanse student Troy Alexander de bizarre structuur op een boom in de buurt van het onderzoekscentrum van Tambopata, in het zuidoosten van Peru. Al snel trof hij er nog drie andere aan.

De wetenschapper in opleiding had geen idee wat het cirkelvormige hekwerkje van zo'n 6 millimeter breed kon zijn en besloot om enkele foto's ervan te posten op Facebook. De foto's gingen al snel het internet rond, maar andere wetenschappers hadden niet meteen een verklaring. Allerlei theorieën deden de ronde over wie of wat er verantwoordelijk was voor de bouwwerkjes: een schimmel, mijten, vlinders, motten, spinnen, enzovoort.

De entomoloog Phil Torres trok om het mysterie te ontrafelen het Amazonewoud in. Zijn team observeerde meer dan 40 van de objecten nauwkeurig en kon zo de verantwoordelijke vaststellen.

Op drie van de torentjes zagen de wetenschappers een klein spinnetje verschijnen. Nader onderzoek bracht aan het licht dat de bouwwerkjes gemaakt zijn rond een enkel eitje van de tot nog toe onbekende spinnensoort. De spinnetjes die de wetenschappers zagen, zijn de pasgeboren exemplaren. Om welke soort spin het gaat, wordt nog onderzocht.

Ook de functie van het hek is nog onduidelijk. Het zou kunnen bedoeld zijn om andere insecten weg te houden van het ei. Een andere mogelijkheid is dat het hek voedsel, zoals mijten, moet vangen voor de pas uit het ei gekropen spin.