Britse oorlogsdagboeken uit WOI staan online

The National Archives, de archiefdienst van de Britse overheid, heeft zo'n 300.000 pagina's uit oorlogsdagboeken uit de Eerste Wereldoorlog online gezet. Het grote publiek kan als amateurhistoricus aan de slag met de documenten.
Een voorbeeld van een pagina uit een oorlogsdagboek.

In totaal heeft The National Archives 1,5 miljoen pagina's uit de oorlogsdagboeken van Britse soldaten gedigitaliseerd. Die komen in de loop van het jaar allemaal online, vandaag is al een eerste deel van 300.000 pagina's online gezet. Het project past in een herdenkingscampagne rond 100 jaar Groote Oorlog.

Het gaat om de officiële notities die de soldaten bijhielden. Elke eenheid was namelijk verplicht om een dagboek van de dagelijkse activiteiten van het bataljon bij te houden. Kapitein James Paterson was een van de soldaten die verantwoordelijk waren voor zo'n dagboek.

"Ik kan me niet voorstellen dat ik ooit nog een meer verschrikkelijke en hartverscheurende 48 uur zal meemaken dan deze die nu voorbij zijn", schrijft hij in de Franse loopgraven op 16 september 1914 in zijn dagboek. Naast verhalen over de gruwel van de oorlog staan er in de dagboeken ook verslagen over "lichtere" activiteiten, zoals rugbywedstrijden en competities touwtrekken onder de soldaten.

Amateurhistorici gezocht

"Veel mensen denken dat het oorlogsdagboek van een bataljon enkel een opsomming is van plaatsen, data en activiteiten, maar er zitten heel veel verschillende soorten verhalen in deze documenten", zegt William Spencer, de specialist WOI van The National Archives.

De archiefdienst vraagt aan geïnteresseerde bezoekers om mee te helpen om de inhoud van de dagboeken te catalogiseren. Dat kan via het project "Operation War Diary". Iedereen die wil meewerken, kan op die website de documenten raadplegen en bepaalde elementen, zoals namen of plaatsen, taggen (aanduiden). De bedoeling is dat de dagboeken zo makkelijker onderzocht kunnen worden door historici.