3 exoplaneten ontdekt in een sterrenhoop

Astronomen van de Europese Zuidelijke Sterrenwacht ESO hebben 3 exoplaneten ontdekt in een sterrenhoop. Tot nu toe werd verondersteld dat exoplaneten zelden voorkomen rond sterren in zo'n sterrenhoop, maar wellicht zijn ze gewoon moeilijker te vinden.

De drie nieuw ontdekte planeten draaien rond hun ster in de sterrenhoop Messier 67. De vondst bevestigt dat planeten in dergelijke clusters (red. sterrenhopen worden ook sterrenclusters genoemd) wellicht even vaak voorkomen als in gewone sterrenstelsels, maar gewoon erg moeilijk zijn om te vinden. Het onderzoek is ook belangrijk voor de inzichten van de wetenschappers in hoe planeten ontstaan in dergelijke sterrenhopen.

De astronomen van de ESO hebben de planeten ontdekt door gebruik te maken van de Harps-telescoop in Chili (kleine foto). Ze hebben zeer nauwkeurig gedurende enkele jaren 88 voorgeselecteerde sterren uit de sterrenhoop Messier 67 in de gaten gehouden. Kleine bewegingen in het licht van een ster verraden dat er op dat moment een planeet voor passeert.

In Messier 67 zijn uiteindelijk drie exoplaneten ontdekt. Twee van die planeten draaien in een baan rond een ster die erg lijkt op onze zon. Een derde beweegt in een baan rond een gigantische rode dwerg. De eerste twee exoplaneten hebben elk ongeveer een derde van de massa van Jupiter en draaien respectievelijk rondom hun ster in 5 en 7 dagen. De derde planeet is een pak groter en heeft 122 dagen nodig om een volledig baan rond zijn ster af te leggen.

De ster van een van de twee zonachtige sterren lijkt wel heel erg op onze eigenste zon op het vlak van grootte, leeftijd en chemische samenstelling. Van alle tot nog toe bestudeerde sterren is het veruit degene die het meest op de zon lijkt.