Op naar de volgende heat wave

De voorbije week kreunde Australië onder de hitte. 2013 is er onlangs uitgeroepen tot het warmste jaar uit de geschiedenis. VRT-journaliste Eveline Masco vertelt hoe ze verkoeling zoekt.

Zaterdag 11 januari: 44 graden

Na een korte vakantie in het relatief 'koele' België, wachtte mij vorig weekend thuis in Perth, Western Australia, een verrassing van formaat. De eerste hittegolf van het seizoen, met temperaturen rond de 44 graden.

De populaire plaatsen om koelte op te zoeken in Australië, zijn de shopping centra. Daar rijden de Australiërs heen in hun geairconditionde auto's om de hele dag binnen door te brengen, bij een constante temperatuur van 20 graden. Een bezoekje aan de bioscoop is op de heetste zomerse dagen ook een ideale oplossing.

Wij brachten het weekend door aan de kust. Om het uur sprongen we het water in om af te koelen. Terug op het strand voelde de wind alsof je onder een grote, hete haardroger stond. De nacht bracht niet veel verkoeling. Het kwik zakte niet onder de 32 graden, wat het officieel de heetste nacht sinds de eerste metingen maakte.

Van slapen kwam niet veel in huis. Maar dat gold ook voor de brandweermannen. Zij waren de klok rond in de weer om de eerste bosbranden van deze zomer te bestrijden. In dit kurkdroge land is een kleine vonk voldoende om een ravage aan te richten.

Zondag 12 januari: 40 graden

De radio zendt om het kwartier een alarmsignaal uit, gevolgd door een laatste update over de situatie. Eerst over een brand in Jolimont, vlak bij ons huis. Daar zijn in totaal 30 hectare park vernield: de oppervlakte van 60 voetbalvelden. Onze buren, ook nieuwkomers in Perth, hebben ons foto's doorgestuurd van de rookpluimen, en van de overvliegende blushelikopters.

Even verderop, in de Perth Hills, heeft het vuur veel feller toegeslagen. Daar zijn in totaal 52 huizen vernield. Een man is bezweken op het dak van zijn woning. Berichten als deze doen je op een andere manier naar het weerbericht kijken.

Maandag 13 januari: 30 graden

Met de start van de werkweek neemt het kwik in Perth een duik van tien graden. Het is een verademing. Ook voor de brandweer. Het vuur is nu onder controle, maar de ravage is groot.

Ik heb een gesprek met een man die het hele weekend in angst heeft doorgebracht, en met de tuinslang in de aanslag stond om zijn huis te verdedigen. Hij maakt plannen om zijn hele huis aan te pakken met een sproei-installatie, op het dak en aan alle muren, en om een reusachtige watertank in zijn tuin te zetten.

“En als het echt fout loopt, duiken we ons zwembad in. Misschien overleven we het dan.” Australiërs mogen dan wel gewend zijn aan de jaarlijkse bosbranden, ze weten ook dat vuur onvoorspelbaar en allesverwoestend is.

Donderdag 16 januari: 28 graden

De hittegolf heeft zich nu gericht op het zuiden van het land. In Melbourne vallen tennisspelers flauw door de hitte, terwijl wij ons in Perth opmaken voor een volgend heet weekend. Vanaf zaterdag kleuren de weerkaarten opnieuw rood: de komende week pieken klimmen de maxima vlotjes naar 39 graden. U weet waar u ons kan vinden: in het zwembad.