Ex-burgemeester Evergem schuldig aan overlast via e-communicatie

Peter Vereecke, de voormalige burgemeester van Evergem in Oost-Vlaanderen, is vrijgesproken voor belaging van vaccinatiebeleidmanager Geert Top van het Vlaams Agentschap Zorg en Gezondheid. Hij werd wel schuldig bevonden aan het misbruiken van elektronische communicatiemiddelen om overlast te veroorzaken. De Gentse correctionele rechtbank legde hem een geldboete van 600 euro op. Vereecke gaat in beroep.

Vereecke stuurde in naam van de door hem opgerichte Belfort-Group e-mails naar sympathisanten en overheidsverantwoordelijken, waarbij hij onder meer het vaccinatiebeleid in vraag stelde.

Geert Top, vaccinatiebeleidmanager van het Vlaams Agentschap Zorg en Gezondheid, stond ook in de e-maillijst en diende een klacht in. "De Belfort-Group heeft aandacht voor complottheorieën en voerde een ware lastercampagne tegen Geert Top en de Vlaamse overheid. Zo werden ze beticht van een gedwongen vergiftiging van de bevolking via vaccinaties", pleitte de advocaat van de burgerlijke partij tijdens de behandeling van de zaak.

Het Openbaar Ministerie oordeelde dat er van laster en eerroof geen sprake was, maar Vereecke maakte zich volgens de aanklager wel schuldig aan belaging. Hij werd ook beschuldigd van misbruik van elektronische communicatiemiddelen om Top en de Vlaamse overheid overlast te berokkenen.

De aanklager had drie maanden met uitstel en een geldboete van 600 euro gevorderd, maar de rechtbank sprak Vereecke vrij voor belaging. Hij werd wel schuldig bevonden aan misbruik van elektronische communicatiemiddelen omdat hij mails bleef sturen naar Top en de Vlaamse overheid, nadat hem gevraagd was om ermee op te houden.

"Geen persoonlijke aanval op Top"

De advocaat van Peter Vereecke had erkend dat zijn cliënt 150 tot 180 mails stuurde naar Top en andere beleidsverantwoordelijken, maar zei dat Vereecke de vaccinatie-ambtenaar nooit persoonlijk viseerde. De rechtbank oordeelde dat er inderdaad "geen persoonlijke aanval" op Top was, waardoor de beklaagde werd vrijgesproken voor belaging.

"Burgers van een democratische samenleving moeten het recht hebben om hun ongenoegen te uiten over het beleid", motiveerde rechtbankvoorzitter Jorn Dangreau. De rechtbank meende echter dat het misbruiken van elektronische communicatiemiddelen om overlast te veroorzaken wel bewezen is, omdat hij "niettegenstaande duidelijke communicatie mails bleef versturen". Vereecke kreeg een principiële geldboete van 600 euro en moet ook 577 euro gerechtskosten betalen.

Vereecke verzet zich tegen de redenering van de rechtbank. "Ik protesteer tegen deze aanslag op de vrijheid van meningsuiting. Meneer Top heeft me laten weten dat hij niet gediend was met de mails, maar ik heb dat nooit geïnterpreteerd als een vraag om hem uit de maillijst te schrappen", zei Vereecke, die in beroep gaat tegen het vonnis.