Adamo, van jonge migrant tot internationale ster

Met zo'n 100 miljoen verkochte albums en singles en een carrière die meer dan 50 jaar overspant, zal niemand tegenspreken dat het plaatsje van Salvatore Adamo in de Eregalerij van Radio 2 oververdiend is. Een carrièreoverzicht van de zanger van "Tombe la neige", "Dolce Paola" en "Inch'Allah".
©Chris Stessens

Van Sicilië naar België

Op 1 november 1943 ziet Salvatore Adamo het levenslicht in het dorpje Comiso op het Italiaanse eiland Sicilië. Zoals veel van zijn landgenoten is vader Adamo de economische malaise beu en op zoek naar betere oorden. Hij verhuist in februari 1947 naar België, om er te gaan werken in de mijnen van Marcinelle. Zijn echtgenote en de jonge Salvatore volgen enkele maanden later.

Adamo en zijn broers en zussen wonen in heel bescheiden omstandigheden in de mijnwerkerscité van Ghlin, bij Bergen. Muziek speelt al vroeg een belangrijke rol in het leven van de jonge Salvatore. "Mijn moeder en vader zongen graag en veel. Zo werd ik doordrongen van het Italiaanse lied. Maar tegelijk hoorde ik hier ook Brel, Bécaud, Aznavour. Zo werd de Adamo-sound geboren. Stem en melodie klinken Siciliaans terwijl de teksten belgo-français geïnspireerd zijn", zegt hij daarover in Humo.

Jonge Adamo blinkt uit in muziek en voordracht

De ouders van Adamo, die later naar het naburige Jemappes verhuizen, sturen hem naar school in de hoop dat hij geen mijnwerker hoeft te worden. Salvatore blijkt een goede student, die zichzelf onderscheidt in muziek en voordracht. Hij zingt in het kerkkoor en leert gitaar spelen. Zijn goeie zangkwaliteiten vallen al snel op en Adamo neemt in 1960 deel aan een muziekwedstrijd van Radio Luxemburg. De finale wordt gehouden in Parijs, waar de Belgisch-Italiaanse zanger de zege haalt met zijn zelfgeschreven liedje "Si j'osais".

De overwinning levert de 17-jarige Adamo 10.000 Belgische frank op en de aandacht van enkele platenmaatschappijen. De eerste singles worden evenwel geen succes. Het duurt tot het voorjaar van 1963 voor het wel raak is. Maar dan is het ook meteen een ware voltreffer. Van "Sans toi, ma mie" worden in een mum van tijd 100.000 exemplaren verkocht. Adamo is gelanceerd.

Hits volgen elkaar in sneltempo op

De hits volgen elkaar nu in sneltempo op. "Tombe la neige" en "Vous permettez, monsieur?" zorgen in 1964 voor een internationale doorbraak, in de eerste plaats in Nederland en Frankrijk. Ook onder andere "La nuit", "Si jamais" en "Les filles du bord de mer" bestijgen de hitlijsten met groot gemak. Om het internationale succes te verzilveren brengt Adamo versies uit in het Engels, Duits, Italiaans, Spaans, Nederlands en Portugees.

"Tombe la neige" blijkt heel erg aan te slaan in Japan, waar Adamo ook een vertaling uitbrengt, "Yuki ga furu". De zanger houdt er een trouwe schare fans aan over in het verre Oosten. Adamo gaat er dan ook geregeld wekenlang op tournee.

"Inch'Allah", een oproep tot vrede

De hit "Inch'Allah" (1967), een oproep tot vrede, wordt gelanceerd net voor de Zesdaagse Oorlog uitbreekt in het Midden-Oosten. Hoewel Adamo de tekst twee keer verandert, wordt het lied door sommigen als pro-Israëlisch gezien en mag hij de Arabische landen en Libanon jarenlang niet in. Toch is het lied ook daar een succes. Het blijft ook tot nu een van zijn meest bekende liedjes.

"Dolce Paola", een ode aan de prinses

In een andere grote hit, "Dolce Paola" (1965), bezingt hij de toenmalige prinses Paola, met wie hij zijn Italiaanse afkomst deelt. Het lied is een ode aan de schoonheid en gratie van de prinses. Maar het hardnekkige gerucht dat er meer aan de hand was tussen Paola en hem, wuift Adamo van de hand.

Hij heeft de prinses maar enkele keren ontmoet en het zelfs nooit met haar gehad over het nummer, zo zegt hij. "Het enige wat ik zeker weet, is dat Paola nog voor ik het liedje had geschreven tijdens een interview heeft beweerd: Adamo is mijn geprefereerde zanger. Einde van het hele verhaal."

Buitenechtelijke dochter

Adamo krijgt op jonge leeftijd met een tragedie af te rekenen wanneer zijn vader Antonio, dan 47 jaar oud, in 1966 om het leven komt. Hij krijgt een hartaanval tijdens het zwemmen op Sicilië. Eind jaren 60 huwt Adamo met zijn jeugdvriendin Nicole Durant. Zijn echtgenote verkiest een rol in de schaduw en zal nooit op de voorgrond treden. In 1969 wordt hun oudste zoon Anthony geboren.

In 1979 en 1980 volgen er nog twee kinderen voor Adamo, Amélie en Benjamin. De jongste, Benjamin, treedt als muzikant in de voetsporen van zijn vader. Begin jaren 2000 onthult Adamo dat Amélie niet de dochter is van zijn vrouw Nicole, maar van de Duitse actrice Annette Dahl, met wie hij bijna 10 jaar lang een buitenechtelijke relatie had.

Drukke leven eist zijn tol

Eind jaren 60 is Adamo uitgegroeid tot een internationale muzikale superster. Maar vanaf dan begint het minder te lopen. Begin jaren 70 scoort hij wel nog enkele hitjes, maar de periode dat hij de hitlijsten domineerde, is definitief voorbij. Adamo kiest er ook bewust voor om muzikaal meer zijn eigen zin te doen en een minder commerciële koers te varen, wat niet in goede aarde valt bij de platenmaatschappijen.

Adamo blijft al die tijd wel intensief optreden overal ter wereld. Dat drukke leven eist zijn tol. In mei 1984 wordt de zanger geveld door een hartinfarct, waarna hij het wat rustiger aan gaat doen. Twintig jaar later, in 2004, wordt de 60-jarige Adamo opnieuw getroffen door gezondheidsproblemen, een hersenbloeding deze keer. Hij moet een vol jaar rust in acht nemen, maar herstelt volledig.

"De tedere tuinman van de liefde"

Eind 2010 viert Adamo zijn 50-jarige carrière met de release van zijn 22e album, "De toi à moi". De zanger, die eind vorig jaar 70 is geworden, blijft optreden en vult bij die gelegenheid nog steeds grote concertzalen als de Capitole in Gent en de Lotto Arena in Antwerpen.

In de loop van zijn indrukwekkende carrière heeft hij ruim 100 miljoen albums en singles verkocht. Dat de muziek van Adamo bol staat van romantiek en melancholie, is daar niet vreemd aan. En ook zijn unieke, hese stem blijft mensen aanspreken. Zijn collega Jacques Brel omschreef hem ooit heel mooi als "de tedere tuinman van de liefde".

En hoewel hij het dus wat rustiger aan doet op zijn pensioengerechtigde leeftijd, is het liedje van Adamo nog niet uitgezongen. Plannen om ermee op te houden heeft de Siciliaanse Belg voorlopig niet.